F uture proof noemt het Nederlandse Brabantia zijn vuilbakken, broodtrommels, brievenbussen, strijkplanken, kurkentrekkers en andere huishoudproducten. "Ons mission statement is duidelijk," zeggen Marcel Van de Velde, lid van de board of directors van Brabantia International, en Joseph Thienpont, general manager van Brabantia Belgium. "Brabantia ontwikkelt functionele artikelen die hun pracht en duurzaamheid wel twintig jaar behouden."
...

F uture proof noemt het Nederlandse Brabantia zijn vuilbakken, broodtrommels, brievenbussen, strijkplanken, kurkentrekkers en andere huishoudproducten. "Ons mission statement is duidelijk," zeggen Marcel Van de Velde, lid van de board of directors van Brabantia International, en Joseph Thienpont, general manager van Brabantia Belgium. "Brabantia ontwikkelt functionele artikelen die hun pracht en duurzaamheid wel twintig jaar behouden." Vooral die duurzaamheid is belangrijk voor Brabantia en daarom kan niet genoeg worden beklemtoond dat de voorgeschiedenis van het bedrijf teruggaat tot 1919. In 1919 richtte de familie Van Elderen, die nog steeds twee van de vier leden van de board of directors levert, een fabriek op in het Nederlandse Waalre, niet ver van Eindhoven. Het bedrijf kreeg de naam Van Elderen & Co en stelde vijftien mensen te werk. De activiteit bestond uit het omvormen van afgedankt secundair oorlogsmaterieel - zoals benzinetanks - tot melkzeven, gieters, trechters, emmers, sigarendozen en andere huishoudelijke voorwerpen. In 1948 lanceerde Brabantia een verkoopstructuur in België en dat was het begin van een steile internationale expansie. In de jaren zeventig volgden de nieuwe markten elkaar in sneltempo op en vandaag is Brabantia aanwezig in 65 landen. Het zwaartepunt ligt nog steeds in Europa: amper 10 % à 15 % van de omzet wordt gerealiseerd in niet-Europese markten. Wereldwijd is de groep goed voor een jaaromzet van 160 miljoen euro en staan er 850 werknemers op de loonlijst en net als in de beginjaren zijn staalproducten nog steeds de hoofdactiviteit. Zijn internationale expansie heeft Brabantia gerealiseerd door in de belangrijkste markten onafhankelijke verkoopstructuren te lanceren. Maar op het vlak van de productie doet zich een omgekeerde beweging voor en zal er in de nabije toekomst fors worden gecentraliseerd. "Door de overnames van het Nederlandse Egam en het Duitse Johan Breitenstein is Brabantia in het bezit gekomen van fabrieken in Roden en Emmerich," legt Van de Velde uit. "Nu zijn we geleidelijk aan het groeien naar twee productiesites, waaronder Overpelt."Met een omzet van 55 miljoen euro is de in 1963 geopende fabriek in het Limburgse Overpelt altijd al een van de belangrijkste Brabantia-vestigingen geweest. "Zowel qua innovatie als qua omzetgroei hebben wij binnen de groep de grootste ontwikkeling gekend," aldus de general manager van Brabantia Belgium. Het Overpeltse bedrijf staat trouwens al enkele jaren in de topdrie van de Trends Gazellen als een van de snelst groeiende ondernemingen van de provincie Limburg. "Dat is voor een stukje te danken aan toevalligheden. Zo hadden wij de nodige uitbreidingsmogelijkheden en is er weinig gesaneerd in de productgroepen die hier zitten."In Overpelt worden vooral vuilbakken, opbergdozen en brievenbussen gemaakt en dat zijn stuk voor stuk producten die tot de uithangborden van Brabantia behoren. Nu krijgt de Noord-Limburgse vestiging een nog grotere rol toebedeeld, goed voor een investering van maar liefst 10 miljoen euro in de periode 2004-2006. De fabrieken in het Nederlandse Roden en het Duitse Emmerich sloten de deuren te voordele van Valkenswaard en Overpelt. "Bepaalde technieken zijn de voorbije maanden gecentraliseerd in Overpelt," aldus Thienpont. "Concreet hebben we fors geïnvesteerd in de productie van brievenbussen, onder meer door de aankoop van een nieuwe machine." Bovendien verhuist volgende week ook het centrale distributiecentrum van Valkenswaard naar Overpelt. Om dat mogelijk te maken, werden de gebouwen van Linpac Automotive aangekocht, goed voor 22.000 vierkante meter werkruimte. "Voortaan heeft Brabantia drie distributiecentra: één in Engeland, één in de VS en ten slotte één in Overpelt, dat qua volume veruit het grootste van de drie wordt," vertelt de general manager van Brabantia Belgium. Nu werken er in Overpelt 240 arbeiders en 50 bedienden en een niet nader genoemd aantal tijdelijke werkkrachten. Bovendien heeft het bedrijf vrij veel vrouwelijke en jongere werknemers, twee categorieën waarin de tewerkstellingsgraad traditioneel iets lager ligt. Waarom investeert Brabantia in België op het moment dat veel andere bedrijven ons land verlaten wegens de strenge milieuwetgeving, de administratieve rompslomp en de hoge loonlasten? "Een verhuis naar Oost-Europa of Azië is voor ons uitgesloten vanwege de logistiek," aldus Thienpont. "We leven in een economische context die wordt beheerst door just in time-leveringen. Onze klanten hebben vaak geen eigen opslagruimte en dus moeten wij leverzekerheid kunnen aanbieden. Je kunt de service die vandaag wordt geëist eenvoudigweg niet garanderen vanuit het Verre Oosten en zelfs vanuit Oost-Europa is dat heel moeilijk. Tien jaar geleden deden wij alles zelfs; nu gebeurt een gedeelte via outsourcing. We hebben daarbij ook een paar vingeroefeningen met Oost-Europa uitgevoerd, maar een volledige verhuis sluit ik uit."Het productgamma dat in Overpelt wordt aangemaakt, is van strategisch belang voor de groep en de Nederlandse hoofdzetel heeft dan ook heel bewust gekozen voor zijn Belgische vestiging. "Het klopt dat de loonkosten in België hoger liggen dan in andere landen, maar dat wordt gecompenseerd door de flexibiliteit van de Belgische werknemers," aldus de Belgische general manager. Bovendien ligt de gemeente van burgemeester Karel Pinxten (VLD) in een zogenaamde EFRO-zone, waardoor het bedrijf kan rekenen op steun van het Europees Fonds voor Regionale Ontwikkeling. Ondanks dat gunstige investeringsklimaat blijft de hoofdzetel voorlopig wel in Nederland. Thienpont: "Het systeem van fiscale ruling bestaat al langer in Nederland, waardoor wij een interessant fiscaal regime genieten."Hans SterkendriesMet een omzet van 55 miljoen euro is de Brabantia-fabriek in het Limburgse Overpelt een van de belangrijkste vestigingen van het Nederlandse bedrijf.