Misschien raakte u heel even het verre oosten kwijt, toen u grasduinend in dit blad uw oog over de beelden van deze Japanse machine liet glijden. Geen nood, u zult niet alleen zijn. Het is inderdaad even wennen voor iedereen die weet waar Lexus in het autolandschap voor staat. Een Lexus, dat is immers geraffineerde luxe en comfort. Superieure kwaliteit in een superieure afwerking. En dan rijden die Japanners daar toch wel zo'n vliegtuig voor, zeker?
...

Misschien raakte u heel even het verre oosten kwijt, toen u grasduinend in dit blad uw oog over de beelden van deze Japanse machine liet glijden. Geen nood, u zult niet alleen zijn. Het is inderdaad even wennen voor iedereen die weet waar Lexus in het autolandschap voor staat. Een Lexus, dat is immers geraffineerde luxe en comfort. Superieure kwaliteit in een superieure afwerking. En dan rijden die Japanners daar toch wel zo'n vliegtuig voor, zeker? Dat zit zo. Lexus verkoopt in de Verenigde Staten en sommige andere landen, zoals Rusland met zijn vele nouveaux riches, minstens evengoed of zelfs beter dan, neme, BMW. Maar in Europa en misschien zelfs op het thuisfront in Japan is het nog wachten op de echte doorbraak. Bij ons heeft dat in de eerste plaats te maken met de concurrentie die Lexus voor zichzelf heeft uitgekozen: het probeert in hetzelfde vijvertje te vissen als de Duitse premiummerken Mercedes, BMW en Audi. Maar die merken hebben in onze contreien niet alleen een dijk van een reputatie, maar ook een heel ruim gamma dieselmotoren. In het Lexusgamma bulkt het dan weer niet meteen van de diesels; eigenlijk is er alleen de 2.2 turbodiesel in de IS. Dat probeert de Japanse constructeur te compenseren met zijn beproefde hybridetechnologie: een klassieke benzinemotor gecombineerd met een elektromotor. Maar nu opent Lexus een tweede front in zijn strijd tegen de Duitsers: het stapt in het segment van de supersportieve, agressieve berlines. Met de nieuwe IS F zet het immers een concurrent in de showroom voor de BMW M3, de Audi RS4 en de Mercedes C 63 AMG, de zeer snelle versies van de stevig verkopende middenklassers 3, A4 en C. De Lexus IS F is dan ook een statement: alles wat jullie kunnen, dat kunnen wij ook. Noem hem dus gerust een marketingtool, deze IS F. En een voorbode van een gedurfd nieuw beleid. Het is immers de bedoeling dat de IS F nazaten krijgt: hij is maar de allereerste van een heel sportieve lijn (te herkennen aan de aanduiding 'F') die Lexus plant. De Japanners werken zelfs aan een superbolide die de concurrentie aan moet met Ferrari, Lamborghini of Aston Martin. We mogen het gerust een heuse koerswijziging noemen: Lexus wordt immers niet meteen geassocieerd met sportiviteit, veeleer met knusse topklasse en comfort. Sommige autoanalisten vinden dat een zware gok. Omdat de geschiedenis toch wel aantoont dat automerken zelden succes oogsten met verrassende producten die niet meteen bij het imago van het huis passen of, anders gesteld, zich niet in de eerste plaats toespitsen op de bekende doelgroep van het merk. Schoolvoorbeeld daarvan is de Phaeton van Volkswagen, die nooit brokken maakte wegens atypisch voor het merk. Bovendien druist een machine als de IS F ook wel een beetje in tegen de groene koers die Lexus vaart met zijn hybride technologie, vinden anderen. Twee bedenkingen die enige relativering vergen. Om te beginnen, ligt het publiek niet meteen wakker van de groene boodschap die de autowereld tegenwoordig wil uitdragen. Dat bleek opnieuw uit het koopgedrag op het recente autosalon: als er milieuvriendelijke incentives waren, dan gebruikte de gemiddelde consument dat geld om nog meer opties te kiezen. Bovendien zijn er in het verleden ook voorbeelden van modellen die als atypisch product in het gamma van de betrokken constructeur werden gedropt, en toch scoorden. Zoals de Volkswagen GTi, eeuwen geleden, of later nog de Porsche Cayenne. Een sprintbom bij het merk voor iedereen en een terreinwagen bij de sportwagenbouwer. Ze leverden beide constructeurs een nieuw publiek op. Misschien is dat straks ook het geval voor de IS F van Lexus. Zijn machines als de M3, RS4, C63 AMG en IS belangrijk voor het imago van een merk, dan is zwaar verkopen niet meteen hun levensmissie. Audi mikt in België op een jaarverkoop van 15 à 20 exemplaren van de RS4 (berline, break en cabrio). Niet slecht. Maar Mercedes kreeg in 2007 geen enkele AMG-versie van de C-klasse op straat. In september vorig jaar werd de nieuwe versie gelanceerd, "en het zou fantastisch zijn als we er één of twee van verkopen", luidt het bij de Belgische importeur. Eigenlijk scoort alleen BMW met de supersnelle M3. Zegt Patricia Maris van BMW België: "We verkochten er vorig jaar 42, allemaal coupés. Alleen wist iedereen toen dat er een nieuwe versie kwam. Die is er nu, en we gaan ervan uit dat we voor België en Luxemburg samen een poten-tieel van 180 exemplaren hebben." Bij Lexus willen ze zesduizend exemplaren van de IS F bouwen, vooral voor de States en Japan. Zeshonderd auto's komen naar Europese showrooms, waarvan een zestal naar België. Dat speren als de M3, C63 AMG, RS4 dun bezaaid zijn op onze wegen, is volkomen normaal. De overheid besprenkelt het land almaar driftiger met flitspalen, en aan de pomp zwellen de prijzen als nimmer. Terwijl je met een machine als de Lexus IS F maar even op die rechterpedaal hoeft te drukken om onwelvoeglijke snelheden te halen en al even onwelvoeglijk veel te verbruiken. En qua uitstoot zijn dit soort auto's natuurlijk ook niet de beste van de klas. Dus verhuizen ze almaar vaker naar het circuit. Vooral bij BMW, en dan voor de grotere versies (M5, M6) is er een goedverdienend en autominnend publiek dat zo'n model in huis haalt om er weliswaar af en toe eens mee buiten te komen, maar vooral om ermee te gaan stoeien op een autocircuit dat des zondags door een select clubje wordt afgehuurd. De IS F van Lexus is dan ook helemaal op het circuit ontwikkeld, meer bepaald op het formule 1-circuit van Fuji (vandaar de 'F'). De motor is de V8 uit de grote LS die met de hulp van ingenieurs bij Yamaha werd aangepast. Het resultaat is een hypermoderne krachtbron met rechtstreekse inspuiting, variabele klepregeling voor zowel in- als uitlaat en een elektronisch gaspedaal. Goed voor een maximaal vermogen van 423 paarden en een maximaal koppel van 505 Nm: indrukwekkend, want zelfs op circuit blijft de mechaniek pushen en stuwen. Om na een sprint in 4,8 seconden naar honderd door te trekken naar een elektronisch begrensde piek van 270 per uur (20 meer dan de concurrentie, prestigekwestie ...). Bijzonder veel zorg werd besteed aan de akoestiek van de motor. In de lage en middelmatige toeren blijft het bij een discreet gezoem, maar het geluid wordt veel rauwer en agressiever vanaf 3600 toeren. Een benevelend feest voor het autominnende oor. Zowaar nog indrukwekkender is de automatische versnellingsbak met acht gangen. Zowel in volautomatische modus als handgeschakeld met de flippers achter het stuur schakelt de mechaniek sneller dan je denkt. Een geluidssignaal geeft dan het ideale moment aan om op te schakelen, waarbij de mechaniek optimaal gebruik maakt van de mogelijkheden van de motor. Met andere woorden: bij het maximale toerental van 6800 omwentelingen per minuut. Hoewel hij ons harder afgeveerd lijkt dan de concurrentie, blijkt deze Lexus IS F best een handzame en comfortabele auto voor dagelijks gebruik. Tenminste: als je poeslief door het verkeer sluipt. Dan kan je het verbruik zelfs onder de veertien liter houden, waarmee de IS F goed is voor een autonomie van vierhonderd kilometer. Maar als je het ritme verhoogt, dan wordt de V8 natuurlijk ook meteen heel wat gulziger. Terwijl de auto dan ook minder comfortabel gaat aanvoelen, met zijn stugge vering. Maar zo te gaan pezen, dat is natuurlijk niet de bedoeling op de openbare weg. Dat doe je met dit soort alaam dus op circuit, en dan is het echt genieten. Temeer omdat de elektronica (stabiliteitscontrole, tractiecontrole ...) de kunst beheerst om heel discreet in te grijpen. Het systeem laat je de ruimte om de auto in de bocht te plaatsen en grijpt alleen in als je bij het uitkomen echt te driest op het gas gaat. En dat hij een Japanner is, merk je aan de uitrusting. Die is enorm compleet, met wondermooie 19-duimsvelgen van BBS, een lederen interieur, navigatiesysteem en surroundinstallatie van Mark Levinson. Op de optielijst staan amper twee items: open dak en zelfregelende cruisecontrol met botsingmijder. Kortom: de Lexus IS F is fantastisch om rijden, zowel rustig over biljartvlakke buitenwegen als scheurend en stoeiend op circuit. En zeer zeker een alternatief voor de heilige drievuldigheid. Die nu met vier zijn. (T)Door Jo Bossuyt