Door overnames verruimde het van oorsprong Oost-Vlaamse advieskantoor zijn dienstenaanbod. Dankzij het lidmaatschap van het internationale Moore Stephens-netwerk kan het zijn klanten ook in het buitenland bijstaan. Daarom wil het zich meer concentreren op het 'merk' Moore Stephens. Maar het kantoor trekt ook zelf naar het buitenland.
...

Door overnames verruimde het van oorsprong Oost-Vlaamse advieskantoor zijn dienstenaanbod. Dankzij het lidmaatschap van het internationale Moore Stephens-netwerk kan het zijn klanten ook in het buitenland bijstaan. Daarom wil het zich meer concentreren op het 'merk' Moore Stephens. Maar het kantoor trekt ook zelf naar het buitenland. In 2008 smolt het Moore Stephens-kantoor van revisor Frans Verschelden samen met het accountantskantoor van zijn broer Marcel Verschelden, toen al geleid door diens zonen Peter en Bart. Er volgde een intense consolidatieperiode, waarbij het bedrijf verdrievoudigde tot 300 medewerkers en een omzet van 35 miljoen euro (raming 2014). "Maar de toekomst is belangrijker dan het verleden", stelt Peter Verschelden. In een sector die sterk geëvolueerd is, wil hij een deel van de boekhouders omvormen tot adviseurs. "25 jaar geleden gebeurde een groot deel van het werk manueel. De boekhouder kreeg een lading papier en moest zijn plan trekken. Nu zijn de bedrijven een stuk slimmer geworden. Ze doen veel zelf en komen bij ons nadat ze op het internet hun huiswerk hebben gemaakt. Dat maakt hen veeleisend: ze verwachten een klankbord, een adviseur die meedenkt." Moore Stephens wil die adviseurs leveren en krikt daarom hun aantal op van 15 naar 50 procent van het totaal. Naast nieuwe aanwervingen, komen er omscholingen, met de nadruk op soft skills als empathie, commerciële vaardigheden en het leiden van teams. Een andere opmerkelijke evolutie in de sector is de specialisering, als gevolg van de complexe fiscale wetgeving. Verschelden geeft toe dat boekhoudkantoren deels leven van die complexiteit. "Toch zijn we voor vereenvoudiging. Sommige tijdrovende en nutteloze activiteiten mogen eruit. Dan kunnen we meer tijd steken in de echte begeleiding van de klant. De regeling van de fiscaliteit van de personenwagens is zo'n voorbeeld." Dat het werk er saaier op geworden is, vindt hij niet: "Iedereen die bij ons een vraag heeft over btw, klopt aan bij de specialist. Dat geeft veel waardering en maakt die persoon onmisbaar." "Een klein kantoor kan onmogelijk alles zelf doen", zegt Verschelden. "Ze hebben de keuze: allianties aangaan met andere kantoren, of opgaan in een groter geheel." Met drie overnames heeft Moore Stephens de jongste maanden enkele belangrijke specialisaties in de groep kunnen integreren: het Oost-Vlaamse X-STRA geeft strategisch en operationeel advies aan bedrijven, Winx uit Mechelen is de nieuwe corporatefinancepoot van Moore Stephens en met de overname van Quadrigence heeft het kantoor nu ook een businessintelligence-afdeling. Ondanks de toenemende inspraak van nieuwe partners, stuurt de familie nog altijd het kantoor aan, met Peter Verschelden als managing partner en Frans Verschelden als voorzitter van de raad van bestuur. Voor de komende vijf jaar blijft Peter Verschelden ambitieus: "We zouden ontgoocheld zijn als we niet nog eens kunnen verdubbelen." Rond 2020 ziet hij zich een stap opzij doen en eventueel de rol van bestuursvoorzitter opnemen: "CEO's hebben een houdbaarheidsdatum. Ik denk niet dat het goed is dat iemand te lang de macht heeft. Ik zal ook graag weer meer tijd met de klanten doorbrengen." Nu besteedt de CEO nog ongeveer 30 procent van zijn tijd met klanten: "Omdat ik het graag doe en op die manier voeling houd met de klanten, de markt en onze mensen." In het kantoor verzorgt een hoofdkwartier met 25 medewerkers ondersteunende diensten zoals IT, marketing, hr, sales en logistiek. "Zo kan de rest van de organisatie al haar tijd aan de klanten wijden." Wat onderscheidt Moore Stephens dan nog van organisaties als de Big Four? "We zijn zelf ondernemers", antwoordt Verschelden. "Wij begrijpen de problemen van de klanten, want we hebben ze zelf ook. Bij grote kantoren zijn de partners in België minder betrokken bij de belangrijke beslissingen." Toch kan Moore Stephens zijn klanten, net als de Big Four, ook in het buitenland bijstaan. Daarvoor doet het een beroep op andere leden van het netwerk, dat wereldwijd meer dan 300 leden telt met 667 kantoren in meer dan 100 landen. "We staan wekelijks in contact met collega's uit het netwerk. Het meeste contact hebben we met onze buurlanden: Duitsland, Nederland en Frankrijk. Voor die landen hebben we intern een aanspreekpunt. Maar ook met kantoren in bijvoorbeeld Roemenië, Slowakije of Turkije heb ik al verschillende keren gecommuniceerd", zegt Peter Verschelden. Frans Verschelden zit in het bestuur van het Europese netwerk. Elk jaar krijgt het kantoor twee dagen lang controle van het netwerk. Ze selecteren enkele dossiers en zien toe op de kwaliteit van de mensen en processen. "Als een Amerikaans bedrijf een dochter opricht in België en wij onze handtekening onder de cijfers zetten, dan wil het netwerk weten hoe we daarvoor te werk gaan. Je kan die controle vergelijken met de driejaarlijkse controle van het Instituut voor Bedrijfsrevisoren", zegt Peter Verschelden. Andries Verschelden, de zoon van Frans, reist inmiddels de wereld rond voor het Belgische Moore Stephens. Na de opening van een kantoor in Sjanghai, dat ter plaatse Belgische ondernemingen bijstaat, werkt hij aan een vestiging in San Francisco, waar verschillende Belgische internetstarters zitten. Volgens Peter Verschelden komt het kantoor daarmee niet in concurrentie met de Amerikaanse leden van het netwerk: "Integendeel, we zullen de bedrijven daar enkel bijstaan voor basisdiensten. Voor meer gespecialiseerde vragen verwijzen we dan door naar onze Amerikaanse collega's, die zo juist meer zaken binnenhalen." "We zijn zelf ondernemers. We begrijpen de problemen van de klanten"