Al bij al weekte de geslaagde recordvlucht van de ballonreis rond de wereld eerder dit jaar vrij weinig enthousiasme los. Dat was heel anders toen Charles Lindbergh (1902-1974) op 21 mei 1927 met zijn Spirit of St. Louis de eerste non-stop vliegtuigreis van New York naar Parijs maakte. Net als bij de eerste ballonvlucht rond de wereld, zorgde een sponsor voor een flinke premie en waren er verscheidene kandidaten verwikkeld in een wedren. Sommigen haalden het niet, anderen kwamen te laat. Al was e...

Al bij al weekte de geslaagde recordvlucht van de ballonreis rond de wereld eerder dit jaar vrij weinig enthousiasme los. Dat was heel anders toen Charles Lindbergh (1902-1974) op 21 mei 1927 met zijn Spirit of St. Louis de eerste non-stop vliegtuigreis van New York naar Parijs maakte. Net als bij de eerste ballonvlucht rond de wereld, zorgde een sponsor voor een flinke premie en waren er verscheidene kandidaten verwikkeld in een wedren. Sommigen haalden het niet, anderen kwamen te laat. Al was er dan geen wereldpers, laat staan een CNN, toen bekend raakte dat de nauwelijks 25-jarige Amerikaan uit landbouwstaat Minnesota geslaagd was in zijn opzet, brak een heuse massahysterie los. In zijn volumineuze biografie met de laconieke titel Lindbergh, maakt Scott Berg de spanning tijdens de pioniersvlucht zowat voelbaar. Lindbergh vecht tegen de vermoeidheid, de honger en de koude, terwijl hij moeizaam zijn route zoekt. De luchtpostpiloot, zoon van een Republikeins Congreslid en een docente natuurwetenschappen, had zich fanatiek voorbereid, het nodige geld verzameld en de juiste materiaalkeuzes gemaakt voor zijn eenzitter. Hij was een individualist, een verlegen jonge kerel, die liever de magazines van de National Geographic Society las en met techniek bezig was dan met mensen. Hoe bekend - en begeerd - hij ook zou worden, de eenzaat in hem verdween nooit helemaal. Na zijn recordvlucht werd hij niet alleen uitentreuren gefêteerd (tot in België toe), hij ontpopte zich ook tot een alom gewaardeerd adviseur inzake luchthavens en vliegtuigbouw. De duizenden liefdesbrieven negeerde hij, maar hij leerde wel de jonge ambassadeursdochter Anne Morrow kennen. Ze trouwden in 1929. Nauwelijks drie jaar later sloeg het drama toe. Het sprookje van de held en zijn prinses werd gruwelijk aan diggelen geslagen, toen hun eerste kind ontvoerd werd en daarbij omkwam (waarschijnlijk vond het kind al de dood toen de ontvoerder van de ladder tuimelde die hij nodig had om van het huis weg te geraken). Na een al even gedetailleerd beschreven onderzoek werd een timmerman gearresteerd. Hij heeft nooit bekend, zelfs niet net voor hij terechtgesteld werd, maar er was een stevige bewijslast tegen hem opgesteld. De man stierf op de elektrische stoel. Het echtpaar kreeg nog vijf kinderen en hervond het geluk - althans zo leek het voor de buitenwereld. In werkelijkheid groeide het paar uit elkaar. De vrouw stortte zich op een schrijverscarrière. Lindbergh hernieuwde zijn heldenstatus als gevechtspiloot tijdens de Tweede Wereldoorlog. Later bekeerde hij zich tot het pacifisme en het ecologisme. A Scott Berg, Lindbergh. Luitingh-Sijthoff, 759 blz., 1600 fr. ISBN 9024535999.LDD