Deze overname is voor Biocartis transformerend op alle vlakken", zegt Rudi Pauwels, die bekend werd als stichter van de wereldvermaarde Mechelse hiv-specialist Tibotec-Virco en mee aan de wieg stond van het beursgenoteerde biotechnologiebedrijf Galapagos.
...

Deze overname is voor Biocartis transformerend op alle vlakken", zegt Rudi Pauwels, die bekend werd als stichter van de wereldvermaarde Mechelse hiv-specialist Tibotec-Virco en mee aan de wieg stond van het beursgenoteerde biotechnologiebedrijf Galapagos. Pauwels richtte Biocartis eind 2007 op om een toestel te ontwikkelen voor een snelle en accurate diagnose van patiënten. Het toestel werkt op basis van biologische moleculen (biomerkers) in menselijk materiaal zoals bloed, urine, keelslijm of tumorweefsel. Biocartis heeft een chip ontwikkeld die zo'n biomerkers identificeert. Alleen kon dat menselijk materiaal niet zomaar worden gelezen door de chip. "De transformatie van dat materiaal is inderdaad minder evident dan het lijkt. Maar het technologieplatform van Philips laat toe om dit menselijk materiaal in de chip op te nemen en te analyseren." Naast de diagnose van aandoeningen als kanker en infectiezieken, kunnen met het toestel ook ziekten in een vroeger stadium worden opgespoord en kan de arts worden geholpen om de geschikte therapie op te stellen. Het toestel is potentieel breed inzetbaar, omdat ook toepassingen mogelijk zijn in voedselveiligheid en het milieu. "Je kunt het omschrijven als een standaardhardware met een besturingssysteem voor vele toepassingen, een soort Mac van de moleculaire diagnostiek." Pauwels was eerder al gaan aankloppen bij Philips voor de ontwikkeling van hardware voor de ontwikkelingen van Biocartis. Maar Philips werkte ook aan een eigen technologieplatform voor snelle en automatische moleculaire diagnose. Dat wordt nu door Pauwels gekocht, waardoor hij naar eigen zeggen alle puzzelstukjes voor zijn project in handen heeft. Philips was niet de enige speler die de technologie heeft om een primair klinisch staal te analyseren. "Maar zij staken er wel met kop en schouders bovenuit." Pauwels zei eerder al dat hij 2011 wil proefdraaien met het diagnosetoestel. Door de overname worden de plannen enigszins versneld. "We hebben nu een totaaloplossing, met een duidelijk pad naar de markt, een enorme patentenportefeuille en een topper als industriële partner om het instrument finaal te ontwikkelen." Pauwels verwacht dat het diagnosetoestel al over enkele jaren op de markt kan zijn. Biocartis heeft het volledige platform overgenomen, inclusief de activa en de patentenportefeuille. Ook de projectleiders en systeemarchitecten stappen over naar Biocartis. Concreet gaat het over zes experts, van wie een aantal met jarenlange roots in de diagnostische industrie, bij Akzo Nobel-dochter Organon Teknika, dat overgenomen werd door het Franse bioMérieux. Biocartis zal ook verdere ontwikkelingen van het platform financieren. Philips wordt wel vergoed voor de resultaten van het onderzoek, maar financiële details van het akkoord worden niet gegeven. Biocartis heeft wel alle rechten op de commercialisering van het toestel kunnen behouden. Biocartis heeft daarnaast een akkoord voor contractonderzoek met Philips Applied Technologies, de onderzoeksdivisie van de Nederlandse groep die zowat 800 ingenieurs en technici omvat. "Dat is een powerhouse waar alle innovaties van Philips hun oorsprong vinden. Concreet betekent dit dat er bij Philips tientallen ingenieurs zijn die binnen het samenwerkingscontract aan het Biocartis-project werken." Pauwels sluit niet uit dat er later nog meer synergie met Philips ontgonnen kan worden. Biocartis mikt in eerste instantie op gebruik van het diagnosetoestel in laboratoria. "Oorspronkelijk was het onze bedoeling om de technologie naar gespecialiseerde labo's te brengen. Dankzij deze acquisitie kunnen we sneller naar alle ziekenhuislaboratoria gaan." In een latere fase kunnen met het toestel ook toepassingen ontwikkeld worden die dienen voor alle mogelijke points of need, zoals huisartspraktijken, operatiekwartieren, verzorgingstehuizen, apotheken, luchthavens, veldhospitalen, cruiseschepen of privéwoonsten. Pauwels bouwt Biocartis intussen verder uit in de hoofdzetel aan de Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL) in Zwitserland, waar hij na een sabbatical van drie jaar was beland op uitnodiging van de Zwitserse professor Philippe Renaud. Als gevolg van het akkoord met Philips werd intussen een Nederlands dochterbedrijf opgericht. Biocartis BV heeft zich genesteld op de High Tech Campus in Eindhoven, het bekendste wetenschapspark in Nederland dat zich op initiatief van Philips ontwikkelt op het terrein van het vroegere Philips Natuurkundig Laboratorium. Pauwels heeft met Biocartis ook al interesse gewekt in Azië, met de vraag om daar een satellietbedrijf op te zetten. "Voorts zijn er ook in Vlaanderen preliminaire gesprekken. Je weet dat ik heel goede banden heb met IMEC in Leuven." Bovendien heeft de doctor in de farmaceutische wetenschappen plannen om strategische partnerships af te sluiten en het platform beschikbaar te maken voor andere groepen die er content voor willen ontwikkelen. "Ik hoop de komende maanden de eerste resultaten van dat proces naar buiten te brengen." Pauwels financierde Biocartis in de eerste fase zelf met de opbrengst van de verkoop van Tibotec-Virco aan het Amerikaanse Johnson & Johnson, het moederbedrijf van Janssen Pharmaceutica. In oktober vorig jaar haalde hij 10 miljoen euro op bij onder meer Rudi Mariën, de ex-baas van Innogenetics, en Dinko Valerio, de stichter en voormalige CEO van het Nederlandse beursgenoteerde biotechbedrijf Crucell. Pauwels haalde ook het Londense Advent Venture Partners, bij monde van Galapagos-voorzitter Raj Parekh, en Ruth Devenyns, de biotech- en farmaspecialist van KBC Private Equity, aan boord. Pauwels zelf en Carine Claeys, zijn vrouw en Tibotec-mede-stichter, investeerden ook via hun Luxemburgse investeringsmaatschappij. Door de overname dringt een tweede kapitaalronde zich versneld op. "Het is duidelijk dat we op korte termijn in bijkomende financiering voorzien om dit ambitieuze programma volledig te kunnen ontwikkelen", zegt Pauwels, die in 1984 als onderzoeker startte aan het Rega-instituut van de KU Leuven. Alle aandeelhouders doen ook in die tweede ronde mee. Daarbovenop komen nog enkele nieuwe buitenlandse partijen. Er is, net als bij de eerste kapitaalronde, ruim voldoende interesse. Hoeveel kapitaal Pauwels wil ophalen in de tweede kapitaalronde, wou hij niet kwijt. "Maar het zal een stuk meer zijn dan de eerste. Je mag stellen dat het een van de grootste kapitaaloperaties van de voorbije twaalf maanden wordt in life sciences in Europa." De kapitaalronde zou over enkele weken afgerond moeten worden. Pauwels gaf eerder ook al aan dat een beursgang van Biocartis op termijn overwogen kon worden. Door Bert Lauwers"We hebben nu een totaaloplossing, met een duidelijk pad naar de markt, een enorme patentenportefeuille en een topper als industriële partner om het instrument finaal te ontwikkelen" Rudi Pauwels, Biocartis "Dankzij de acquisitie kunnen we sneller naar alle ziekenhuis-laboratoria gaan" Rudi Pauwels, Biocartis