Twee jaar lang heeft Axatopman Henri de Castries achter Winterthur aangezeten. Nu heeft hij zijn slag thuisgehaald. Axa betaalt 7,9 miljard euro voor de Zwitserse verzekeraar Winterthur en wordt zo de grootste verzekeringsgroep van Europa. Met een stevige voet aan wal in Centraal-Europa en niet te versmaden activiteiten in de Verenigde Staten, Azië en zelfs Australië.
...

Twee jaar lang heeft Axatopman Henri de Castries achter Winterthur aangezeten. Nu heeft hij zijn slag thuisgehaald. Axa betaalt 7,9 miljard euro voor de Zwitserse verzekeraar Winterthur en wordt zo de grootste verzekeringsgroep van Europa. Met een stevige voet aan wal in Centraal-Europa en niet te versmaden activiteiten in de Verenigde Staten, Azië en zelfs Australië. Crédit Suisse, het moederhuis van Winterthur en de tweede grootste bank in Zwitserland na UBS, kocht de verzekeringsmaatschappij in 1997 voor 7,5 miljard euro. Lukas Mühlemann, de toenmalige directievoorzitter van Crédit Suisse, wilde een echte bankverzekeraar, zoals dat toen in l'air du temps zat. Maar de overname heeft nooit de verwachte vruchten afgeworpen. Integendeel, Crédit Suisse dook in het rood en de beurs strafte de financiële groep af. Mühlemann moest opstappen. Dat was in 2002 en ook toen al doken geruchten op dat Winterthur in de etalage stond. Crédit Suisse bleef twee jaar lang ontkennen en pompte ondertussen een paar miljarden euro in zijn verzekeringsdochter. In 2004 gaf Crédit Suisse eindelijk toe dat het van Winterthur af wilde. Raakte de verzekeraar niet verkocht, dan werd hij naar de beurs gebracht. En toen kwam Axa. Meteen komt er nu schot in de Europese consolidatie van de verzekeringssector, die volgt op de consolidatiegolf bij de banken. Nog andere verzekeringsspelers, zoals het Britse Aviva, zijn op overnamepad. In België veroorzaakt de overname alvast een kleine aardbeving. Axa en Winterthur zijn beide in België aanwezig. Axa, het vroegere Royale Belge, is de grootste schadeverzekeraar in ons land en heeft ook een bank, ontstaan uit de fusie van Anhyp en Ippa. Winterthur is eerder een middelgrote speler, met net zoals Axa een sterke bekendheid bij de verzekeringsmakelaars. Het lijkt onvermijdelijk dat de overname tot overlappingen zal leiden. Alfred Bouckaert, de directievoorzitter van Axa Noord-Europa, haastte zich om de werknemers van de twee verzekeraars gerust te stellen: er komt geen sociaal bloedbad. Bouckaert moet de overname in goede banen leiden in België en ook in Duitsland, waar Axa/Winterthur een pak groter is. "Ik heb al 21 banken verkocht. Waar 18.000 mensen werkten. Een fusie tussen vier financiële instellingen in goede banen leiden is daarmee vergeleken niets," vertelde de topman enkele weken geleden nog tijdens Les Midis de Trends. Hij verwees naar de fusie tussen Royale Belge, Axa, Anhyp en Ippa. Bouckaert verklaarde toen ook: "Er zijn nog altijd te veel banken en verzekeraars. Een consolidatie is absoluut noodzakelijk. Een wereldwijde groep moet zijn kosten zodanig kunnen terugdringen, dat het een competitief voordeel oplevert tegenover kleinere, lokale spelers. Ook in België kijkt Axa uit naar overnames. Ik heb al verschillende kansen gemist. Misschien omdat ik niet genoeg wilde betalen. Ze noemen mij de zuinige in Antwerpen. Ik ben gewoon zeer voorzichtig, want één fusie op de twee is een catastrofe. Slechts één op de vier levert meerwaarde op." SAS