Het kustplaatsje Essaouira staat bekend bij de Marokkanen en bij de duizenden buitenlandse toeristen die er elk jaar neerstrijken als 'La ville du vent'. Het schilderachtige vissersdorpje, net benoorden Agadir, kon destijds de rocklegende Jimi Hendrix en de schilder Henri Matisse bekoren, maar kan vandaag in geen enkel opzicht de concurrentie aan met de toeristische slokop Agadir.
...

Het kustplaatsje Essaouira staat bekend bij de Marokkanen en bij de duizenden buitenlandse toeristen die er elk jaar neerstrijken als 'La ville du vent'. Het schilderachtige vissersdorpje, net benoorden Agadir, kon destijds de rocklegende Jimi Hendrix en de schilder Henri Matisse bekoren, maar kan vandaag in geen enkel opzicht de concurrentie aan met de toeristische slokop Agadir. Maar ook in Marokko is alles in beweging. Onder het goedkeurend oog van koning Mohammed VI werden zopas in Essaouira de plannen ontvouwd voor Marokko's toeristische masterplan Azur 2010. Het nu nog bescheiden ogende 'station balnéaire' van Essaouira zal op enkele jaren tijd een kwantumsprong maken. Daarnaast moeten er zes nieuwe kustplaatsen worden gebouwd, goed voor 3 miljard euro aan investeringen in het hotelwezen en 600.000 nieuwe banen. Als het in 2010 zo ver is, zal het Waalse bouwbedrijf Thomas & Piron daar een behoorlijk aandeel in hebben gehad. Het familiale Thomas & Piron is het grootste bouwbedrijf van Wallonië. Ondanks een moordende concurrentie (onder meer van de grote Franse groep Bouygues) kreeg het bedrijf uit de Ardennen de hoofdopdracht toegeschoven via een 'recht om te investeren' in Essaouira. De cijfers die aan het nieuwe toeristische project gelinkt worden, spreken boekdelen: een totale investering van bijna 500 miljoen euro, een nieuw te ontginnen terrein van 400 hectare, de bouw van acht luxehotels, 750 flats en luxevakantiewoningen, 8700 bedden, een bioscoop- en sportcomplex en twee vijfsterren golfbanen. Thomas & Piron heeft een internationaal getint consortium opgesteld om de buit binnen te halen. Tot dat consortium behoort niet alleen het Luiks-Brusselse architectenbureau L'Atelier (een specialist in urbanistische projecten), maar ook nog de Franse hotelgroep Accor (bekend van onder meer de Sofitel-keten) en de Nederlands-Franse combinatie Colbert Orco (specialist in de aanleg en exploitatie van golfterreinen). "Toen de Belgische markt stagneerde, hebben we buitenlandse filialen opgericht," vertelt gedelegeerd bestuurder Christian Vande Craen. "Onze eerste ervaringen in Congo en Ivoorkust vielen tegen. Uiteindelijk zijn we in Rwanda en Marokko geland, en dat zijn meevallers. In Marokko kun je uitgaan van volledige rechtszekerheid - een broodnodige troef voor buitenlandse investeerders. Het land heeft ten onrechte een ietwat minderwaardig imago. Op amper vijf maanden tijd werd in Rabat een beslissing genomen over ons dossier in Essaouira." In het consortium waarvan Thomas & Piron de leiding heeft, werd een maatschappelijk kapitaal gestort van omgerekend 16 miljoen euro. De respectieve partners in het consortium hebben dat bedrag in februari volgestort in gelijke delen. Volgens de Marokkaanse krant La Vie Economique heeft het ambitieuze Plan Azur 2010 één achilleshiel: de financiering. Voor het project in Essaouira ziet Vande Craen echter weinig problemen: "Het beginkapitaal werd moeiteloos volgestort en dat moet volstaan voor de opstartfase," zegt hij. "Voorts hebben we een beroep gedaan op leningen bij een aantal Marokkaanse banken en bij de Europese Investeringsbank ( EIB), waar Philippe Maystadt voorzitter van is." Karel Cambien