De Verenigde Staten zorgen voor een primeur : zij wordende eerste, grote, internationale bestemming zonder officieel toeristisch bureau. De Belgische afdeling van het Visit USA Tourism Center treurt alvast niet en doet voort met zuiver privé-geld.
...

De Verenigde Staten zorgen voor een primeur : zij wordende eerste, grote, internationale bestemming zonder officieel toeristisch bureau. De Belgische afdeling van het Visit USA Tourism Center treurt alvast niet en doet voort met zuiver privé-geld.Het opdoeken van de United States Travel and Tourism Administration, kortweg TTA, hing al een tijdje in de lucht. "De ondertekening, begin dit jaar, door president Clinton van de daadwerkelijke ontbinding van de TTA was dan ook geen schokkend nieuws," zegt Terence Flannery, commercieel attaché van de Amerikaanse ambassade in Brussel. Van budgetperikelen kan deze Amerikaan intussen actief meespreken : vorige vrijdagavond was de kassa van de ambassade aan de Regentlaan 27 leeg. Zover heeft het Visit USA Center (Vusa) in Brussel het nooit laten komen. Toen eind vorig jaar duidelijk werd dat de subsidiëring door de TTA 22.000 dollar per jaar en ambassadepersoneel als staf (twee mensen) zou wegvallen, staken enkele betrokkenen de hoofden bij elkaar en besloten om zónder overheidssteun voort te doen. "Wij zullen de financiële en de logistieke steun van de TTA missen," meent Rhianna Quinn, vice-president van de kersverse vzw Visit USA Tourism Center, "maar ik versta het standpunt van onze regering. Toerisme is de grootste collectieve industrie. Ze omvat luchtvaartmaatschappijen, autoverhuurondernemingen, hotels, touroperators, amusementsparken... de lijst is eindeloos. Dergelijke grote en groeiende industrie moet in staat zijn z'n eigen promotie te financieren." Zo gezegd, zo gedaan. In de vzw bestaat een Vusa Committee, dat leden en lidgeld (25.000 frank per jaar) ronselt. 126 bedrijven die op één of andere manier met reizen en de States te maken hebben, hebben al gestort. Een nieuwe directeur en twee medewerkers zijn aangeworven en begin deze maand had, net als de vorige jaren, een Visit USA & Canada Workshop plaats in Brussel. OMZET VERDUBBELEN.De start van het Visit USA Center in Brussel dateert van in 1979. Het was een initiatief van enkele Amerikaanse vrouwen, eega's van zakenheren die door hun Amerikaanse werkgever naar België waren gestuurd. De dames kregen hier geen werkvergunning, wilden toch niet voltijds met de vingers draaien en begonnen dus maar met de promotie van hun moederland. Al snel kreeg het Visit USA Center financiële steun van de US Travel & Tourism Administration, afhankelijk van het department of Commerce, met in Europa vier vestigingen : Londen, Frankfurt, Milaan en, voor de Franssprekende landen waaronder België (sic), Parijs. In deze kantoren staan nu de dozen gepakt. In Brussel niet. Het Visit USA Center in Brussel is overigens één van de drie walk-in Vusa's op deze aardbol, de rest zijn write in kantoren. Het was Sabena, toen de enige carrier die vanuit België naar de VS vloog, die 14 jaar geleden gratis kantoorruimte aan het Vusa gaf. Bij de verhuis van de zogenaamde Air Terminus naar het Sabena House in Zaventem nam United Airlines deze gastvrijheid over. "België is op wereldniveau de zesde snelst groeiende markt in aantal toeristen richting VS, zowel voor zaken als vakantie. In '79 trokken 75.000 Belgen Amerikawaarts, nu zijn dat er meer dan 250.000," weet Rhianna Quinn, naast haar Vusa-activiteiten manager van Delta Airlines voor de Belux. Dergelijk potentieel wilde niemand van de geïnteresseerde partijen aan zijn neus laten voorbij gaan. Het Vusa krijgt gemiddeld 4000 aanvragen per maand voor informatie over betemmingen in de VS. Alle informatie is gratis en wordt geleverd door de leden. "In tegenstelling tot vroeger streven we nu naar een meer zakelijke aanpak," zegt Quinn. "Wanneer een bezoeker informeert naar bijvoorbeeld de vluchtmogelijkheden naar de VS, wordt nu de lijst overhandigd van de leden-luchtvaartmaatschappijen met hun telefoonnummers. We denken eraan om extra inkomen te genereren via de verkoop in ons kantoor van bijvoorbeeld kaarten, adapters enzovoort. De taakomschrijving van het Vusa is heel duidelijk : meer omzet creëren voor de leden. 15 % van de BSP ( nvdr IATA-ticketomzet) in België komt van tickets naar de VS. Het doel van het Visit USA Tourism Center is een verdubbeling tegen volgend jaar." Met de Olympische spelen in Atlanta in het vooruitzicht lijkt dit zelfs niet zo onrealistisch. CABRHIANNA QUINN (VISIT USA TOURISM CENTER) De toeristische industrie is volwassen genoeg om zichzelf te promoten.