Met een zucht van verlichting laten we ons tussen enkele oudere heren in het 36 °C warme water glijden. We zitten, puffen en kijken rond. Dit is een van de drie buitenbaden van het Szechenyi-badhuis. Ongetwijfeld het bekendste badhuis van Hongarije en meteen ook een van de grootste spa's van Europa. Doorheen de dampen van het warme water turen we naar de Hongaarse hoofdstad.
...

Met een zucht van verlichting laten we ons tussen enkele oudere heren in het 36 °C warme water glijden. We zitten, puffen en kijken rond. Dit is een van de drie buitenbaden van het Szechenyi-badhuis. Ongetwijfeld het bekendste badhuis van Hongarije en meteen ook een van de grootste spa's van Europa. Doorheen de dampen van het warme water turen we naar de Hongaarse hoofdstad. Boven aan de westelijke Boeda-zijde van de Donau ligt de Gellert-heuvel, vanwaar Hitler tijdens de Tweede Wereldoorlog het grootste deel van de stad liet platbombarderen. Het Vrijheidsbeeld dat nu hoog boven de stad uitsteekt, werd door de Russen opgetrokken om hun overwinning op de Duitsers te vieren. Vandaag wordt het geëerd als symbool van de overwinning op diezelfde Russen. De communistische symbolen zijn er zorgvuldig van verwijderd. Onder die heuvel komt een bron naar boven die zowel het thermale bad van Szechenyi, Gellert, Rudas en nóg een aantal badhuizen van heet helend water voorziet. Enkele mannen spelen waterschaak. Jonge koppeltjes waden kirrend en kussend doorheen de deugddoende dampen. We lopen het mooie, geel geverfde badhuis binnen. We moeten kiezen tussen een stuk of wat sauna, stoombaden en kleinere baden. In de warme, droge sauna merken we pas hoezeer het baden voor de Hongaren tot een waar ritueel is uitgegroeid. Een oudere man zit zwijgend de krant te lezen. Het droge papier ritselt, in de verte hoor je het eindeloze gepraat van toeristen in het grote bad. Na het badbezoek volgen we een kerel voor ons. Het is de enige manier om hier je weg te vinden, want alle uitleg is eentalig Hongaars. We komen bij een kraantje waar we water tappen en drinken. Het smaakt gortslecht, maar we laten ons vertellen dat het helend is. Boedapest telt 124 bronnen. De stad, opgesplitst in Boeda aan de west- en Pest aan de oostzijde van de Donau, borrelt als het ware op heet water. Elke dag komt er hier uit de grond meer dan 70 miljoen liter water naar boven. Dat bronwater heeft een temperatuur van 75 °C. In afgekoelde vorm voorziet het 24 baden van helend thermaalwater. De baden worden overdag vooral door ouderen bezocht. Een keer per week, om het lichaam grondig te reinigen, en omdat het gezond is. Het water zit tjokvol kalk, koolzuur, radium (het water van sommige bronnen zou zelfs licht radioactief zijn) en zwavel. Zieken manken dan ook hoopvol langs de trap het hete bad binnen. Baden zou hun reumatische pijnen moeten verzachten. Toch baden de Hongaren in hun hoofdstad in de eerste plaats omdat ze het gewoon fijn vinden. Vandaar ook dat je in deze thermen geen rust en ingetogenheid zal vinden. Vrouwen en mannen tetteren dat het een lust is. De baden vormen daarmee de grootste concurrent voor koffiehuizen en pubs. (T) BRUSSELS AIRLINES VLIEGT 4 KEER PER DAG TUSSEN BRUSSEL EN BOEDAPEST, WWW.BRUSSELSAIRLINES.BE TOERISTISCHE DIENST BOEDAPEST: MARCIUS 15 TER 7, 1056 BOEDAPEST, HONGARIJE, www.budapestinfo.hu WIJ VERBLEVEN IN HET NH HOTEL: TRENDY, BEETJE URBAN-CHIC, GOEDE MIX VAN ZAKEN- EN PLEZIERHOTEL, www.nh-hotels.com Door Aart De Zitter