"Ik zal tevreden zijn als de brexit er is", verzucht Paul Gheysens, de topman van de ontwikkelingsgroep Ghelamco. "Nu is het erg rustig op de vastgoedmarkt in Londen door de onzekere toekomst. Als de brexit is gebeurd, zullen de Londense vastgoedprojecten na zes maanden hervatten. De al verworven gronden kunnen we valoriseren als de mist optrekt. Dan kan Ghelamco geld verdienen met Londense kantoorprojecten. Voor de kantoormarkt in Birmingham, Manchester en de rest van het Verenigd Koninkrijk zal de brexit een ramp zijn."

We ontmoetten Gheysens tijdens een kort bezoek aan de Poolse hoofdstad Warschau, waar Ghelamco 700.000 vierkante meter vastgoed ontwikkelt. Aan de reis namen zo'n dertig journalisten en analisten van banken deel. Die laatsten bestuderen Ghelamco onder meer omdat het regelmatig publieke obligaties uitbrengt om zijn operaties te financieren. Simon Gheysens, de zoon van de vastgoedtopman: "De bankiers moeten ons bedrijf doorlichten om die investering te verantwoorden. Omdat er veel geld op de vastgoedmarkt is, is het rendement van vastgoed veel lager dan enkele jaren geleden. Daarom is het aangewezen dat die analisten een beter inzicht hebben op onze Poolse activiteiten, goed voor twee derde van onze werven."

Beste kantoorcomplex

De volgende twee jaar hoopt Ghelamco 2 miljard euro te realiseren op zijn Poolse vastgoedprojecten, voornamelijk kantoorgebouwen. In juli 2019 kondigden mede-eigenaars Ghelamco en Madison International Realty nog de verkoop van de Warsaw Spire aan. Immofinanz is bereid 386 miljoen euro neer te tellen voor de met 220 meter hoogste toren van Warschau. De 65.000 vierkante meter ruimte herbergt onder meer Goldman Sachs, Samsung, Mastercard en de hoofdzetel van Ghelamco.

Vlak voor de toren ontwikkelde Ghelamco met de Antwerpse landschapsarchitect Wirtz International Landscape Architects het Plac Europejski (het Europese plein). Op die 1,5 hectare publieke ruimte organiseert het sportieve, artistieke en andere evenementen, van petanquetornooien tot filmvoorstellingen in de openlucht. Het plein en de toren haalden in 2017 de Mipim Award voor beste kantoorcomplex ter wereld.

Kopers hebben ook al interesse getoond voor het project The Warsaw Hub, dat in maart 2020 moet worden afgewerkt. Dat is een complex van drie torens in het nieuwe zakendistrict Wola, op een steenworp van de Warsaw Spire. Het gaat om 113.000 vierkante meter kantoren, een congrescentrum, horeca en winkels, die rechtstreeks met een nieuw metrostation verbonden zijn. "Dat laatste is een enorme troef", weet Jeroen van der Toolen, managing director Centraal en Oost-Europa van de groep. "We hebben al voor 90 procent engagementen van huurders." Holiday Inn, Crown Plaza en de kredietverzekeraar Atradius hebben al toegezegd.

Vlakbij bouwt de grootste vastgoedpromotor van Polen Warsaw Unit, een toren van 200 meter hoog, die in ongeveer 57.000 vierkante meter kantoorruimte zal voorzien. De verzekeringsmaatschappij Warta zal een van de 45 verdiepingen huren.

Lelijke woontorens

Als we met de bus door Warschau toeren, wijst Van der Toolen her en der imposante torens aan, die Ghelamco sinds de val van de muur in de stad heeft ontwikkeld. In totaal gaat het om 1,2 miljoen vierkante meter. "Internationale investeerders zoeken de beste kwaliteit en zijn bereid daar een prijs voor te betalen", aldus Paul Gheysens. "Maar we willen niet het onderste uit de kan. De prijs moet redelijk zijn, want dat bevordert de snelheid van de verkopen. En zo hebben we weer kapitaal vrij om elders te investeren. We hebben hier 220 medewerkers. Die machine moet draaien om te renderen. Ook willen we niet toegeven op de kwaliteit. Dat drukt ook de verkoopprijs. Ik merk bijvoorbeeld dat sommige residentiële projecten in Vlaanderen zeer mooi starten, maar dan in waarde dreigen te dalen door lelijke woontorens."

Ghelamco heeft ook Luxemburgse en Belgische projecten lopen, zoals de Brusselse kantoortorens Silver Tower en Spectrum. De groep raakte in ons land bekend bij het brede publiek met de bouw van de Gentse Ghelamco Arena en de perikelen rond Eurostadion aan de Brusselse Heizel. Bestuurder Philippe Neyt: "In die dossiers bleek dat er weinig kennis bestond over de kernactiviteiten van Ghelamco. Het bleef vaag bij 'vastgoed in Polen'. Door een groep journalisten naar Warschau te halen, hopen we dat wat meer te concretiseren."