Georges-Louis Bouchez: "Er is een begrotingstekort van 12 miljard euro."

Denis Ducarme: "Omdat de regering de voorbije jaar geen beleid meer kon voeren."

Bouchez: "Niet waar. Je bespaart nooit 12 miljard als je hier en daar drie laptops weghaalt."

Ducarme: "Is het deficit de schuld van de regering?"

Bouchez: "Nee. De eerste oorzaak zijn de staatshervormingen. Is het normaal dat vijf Waalse organen bevoegd zijn voor toerisme?"

Het is een passage uit een van de vele kranteninterviews die de twee finalisten van de voorzittersverkiezingen bij de Franstalige liberale partij MR vorig weekend gaven. Georges-Louis Bouchez haalde in de eerste ronde bijna 45 procent van de stemmen. Hij is de topfavoriet voor de tweede ronde, die op 29 november plaatsvindt. Zijn uitdager, ontslagnemend federaal minister van Kmo's en Landbouw Denis Ducarme moet een kloof van 20 procentpunt overbruggen. Het lijkt onbegonnen werk.

Ruk naar rechts

Ducarme probeert de voorzittersverkiezingen bij de Franstalige liberalen nieuw leven in te blazen door zich te profileren als de man van de partijbasis, terwijl Bouchez de steun heeft van de partijtop. Meer van 60 procent van de ministers en de parlementsleden van de MR steunt de 33-jarige Bergenaar.

Als Bouchez over een goede week op het schild wordt gehesen, wordt hij samen met interim-premier Sophie Wilmès de onderhandelaar van de MR voor de vorming van een federale regering. Vrolijk zal PS-voorzitter en informateur Paul Magnette daar niet van worden. Op basis van de uitspraken van Bouchez maken de Franstalige liberalen dan een ruk naar rechts. Bouchez wil geen nieuwe belastingen, hij wil besparen op de overheidsuitgaven - waaronder het ambtenarenapparaat - en hij pleit voor een strenger migratiebeleid.

In het verleden liet hij zich graag fotograferen toen hij met staatssecretaris voor Asiel en Migratie Theo Francken (N-VA) ging lunchen. Francken werkt bij de PS als een rode lap op een stier. Bouchez trekt de schouders op als hij daarover wordt aangesproken: "Ik ga ook op de foto staan met PTB-kopstuk Raoul Hedebouw. Niemand heeft daar ooit commentaar op gegeven."

Nicolas Sarkozy

"Bouchez houdt er inderdaad een rechts discours op na, maar de vraag is of dat echt gemeend is", zegt een kenner van de Franstalige liberalen. "Soms lijkt hij vooral te willen provoceren." Zo pleitte hij in 2016 op een MR-congres voor de invoering van een algemeen basisinkomen van 1000 euro voor iedereen. Bouchez wordt wel eens vergeleken met Nicolas Sarkozy - zijn grote idool - en Guy Verhofstadt. Die denderden op jeugdige leeftijd meer veel sturm-und-drang de politiek binnen met als enige doel snel op te klimmen. Ideologie en overtuigingen waren daarbij van ondergeschikt belang.

Bouchez zegt in interviews dat hij zich altijd rechts heeft geprofileerd. Hij gaf een voorbeeld uit zijn schooltijd: "Toen een leraar linkse standpunten innam, begon ik thuis argumenten contra te verzamelen." De Henegouwse jurist is altijd geïnteresseerd geweest in politiek. Een debat in 2006 tussen Louis Michel en de Luikse socialist Jean-Maurice Dehousse deed Bouchez de stap naar de Franstalige liberalen zetten. "Tijdens de vragenronde heb ik blijkbaar indruk gemaakt op Louis Michel. Hij sprak me daarna aan."

Een paar maanden later stond Bouchez in Bergen op de lijst voor de gemeenteraadverkiezingen. Na een examen - "met uitstekende resultaten", is nu nog te horen bij de MR - kon Bouchez in 2008 aan de slag bij de partij. Hij werkte op de studiedienst en daarna voor minister van Financiën Didier Reynders, die in 2011 minister van Buitenlandse Zaken werd.

Parler-vrai

Lange tijd focuste Bouchez op het lokale niveau. In Bergen profileerde hij zich als concurrent van de almachtige PS-burgemeester en toenmalig premier Elio Di Rupo. In 2013 werd Bouchez als enige niet-socialist schepen van Financiën. De PS had de absolute meerderheid, maar vormde toch een coalitie met de liberalen. Het werd een vechtcoalitie, tot Bouchez op 19 april 2019 door Di Rupo uit het stadsbestuur werd gegooid. Zijn rechtse standpunten en zijn hyperkinetische gedrag nekten de MR-belofte.

Bouchez zon op wraak. Nadat hij de MR-lijst had uitgebreid met een aantal onafhankelijken, haalde hij op 18 oktober 2018 onder de naam Mons en mieux meer dan 20 procent van de stemmen. De PS van Elio Di Rupo verloor de absolute meerderheid en zakte naar 44 procent. Maar de socialisten behielden wel hun meerderheid met één zetel.

Sinds de gemeenteraadsverkiezingen van 2018 groeit Bouchez' aanhang binnen de partij. Zijn parler-vrai wordt als een pluspunt gezien. Van Bouchez wordt gezegd dat hij branie en lef heeft. Dus waarom niet aansturen op vervoegde verkiezingen als de federale regeringsformatie mislukt? Als er vervroegde verkiezingen zijn, zal de MR beter scoren dan de 21,4 procent in Wallonië en de 17 procent in Brussel. "Het voordeel wordt dat de partij dan wordt geleid door een nieuw gezicht. Het zou mij niet verbazen dat de MR vervroegde verkiezingen wint", zegt de kenner van de MR.

Bovendien kan de MR met Bouchez de rechtse Franstalige vijver - zo'n 30 procent van de stemmen - volledig leeghalen. Op rechts is er in Franstalig België geen concurrentie meer. Radicaal rechts is marginaal, de Parti Populaire van de advocaat Mischaël Modrikamen en de MR-dissident Alain Destexhe zijn uitgeteld.