In Dubai durft iemand weleens 300 dollar te betalen voor flesje Westvleteren. Zo gek wordt het in België niet, maar liefhebbers betalen ook hier soms 15 euro voor een flesje in de horeca.

Nochtans is het niet de bedoeling dat het trappistenbier wordt doorverkocht. Particulieren mogen een krat bestellen, die in de abdij afhalen, om er dan zelf van te genieten. Dat de flesjes in de horeca opduiken, stevig geprijsd, is eigenlijk niet toegelaten. De prijs die de particulier betaalt (voor een krat van 24) schommelt tussen 35 euro (de blonde, en lichtste variant van 5,8%) en 45 euro (de donkere trappist van 10,2%).

Twee keer per maand

Sinds 2005 geldt een systeem met een belcentrale. Op bepaalde tijdstippen konden klanten inbellen en bestellen. "Dat systeem was aan vernieuwing toe", zegt vader abt Manu Van Hecke. "De biertelefoon bezorgde de mensen die in de abdij instaan voor de verkoop heel wat stress. Voor klanten was het een bron van ongenoegen door de soms lange wachttijden aan de telefoon."

"Malafide opkopers monopoliseren vandaag soms de telefoonlijn", zucht Jos Vermeulen, die als vrijwilliger in de abdij werkt. "Zij werken met systemen die één oproep per seconde mogelijk maken. De modale consument geraakte er niet door."

Daarom schakelt de abdij over naar een ingrijpende vernieuwing. De verkoop gebeurt voortaan digitaal. Twee keer per maand, op woensdag, kunnen consumenten hun geliefde bier kopen via een website. Per keer maximaal twee kratten. De consument moet zich registreren en ook elektronisch betalen. Het bier moet nog altijd aan de brouwerij afgehaald worden. Dan wordt ook de nummerplaat van de wagen geregistreerd. "Ook buitenlanders kunnen dus gemakkelijker het bier kopen. Wie als buitenlander een huurwagen gebruikt, moet de nummerplaat 24 uur vooraf door ons laten registreren."

Slimme wachtkamer

De abdij hoopt dat ze hiermee de verkoop beter kan controleren. "We staan voortaan in een veel sterkere positie versus malafide doorverkopers", denkt Jos Vermeulen. "Wie online koopt, en zich dus registreert, onderschrijft ook expliciet onze aankoopvoorwaarden. Het betekent dat de klant het bier enkel koopt voor persoonlijke consumptie. Doorverkopen mag niet. We traceren voortaan het hele proces, vanaf de brouwzaal tot de aankoop door de klant". Elk brouwsel heeft een uniek lotnummer.

"De website is niet toegankelijk voor professionelen", voegt vader abt Manu Van Hecke eraan toe. "We willen dat zoveel mogelijk mensen ons trappistenbier tegen een correcte prijs kunnen kopen".

De website zal bovendien de klanten op een intelligente manier bewaken. "We noemen dat onze slimme wachtkamer", zegt Jos Vermeulen. "De klanten die het langst geleden bestelden, krijgen voorrang op de recentere klanten".

Monastiek ritme

De productie wordt niet verhoogd, al is de vraag groter dan het aanbod. "We produceren 6000 hectoliter per jaar", zegt Jos Vermeulen. "Hoeveel de potentiële vraag is, weet ik niet."

"Of we onze productiecapaciteit moeten verhogen? Daar hebben al vaker over nagedacht", vervolgt vader abt Manu Van Hecke. "De productie is al gestegen. In 2005 was het 4500 hectoliter. Maar onze productie loopt parallel met onze monastieke kalender. Broeders nemen deel aan de productie, maar enkel in functie van het ritme dat het abdijleven toelaat. De economische logica is dus ondergeschikt aan ons monastiek ritme." Een kalenderjaar telt amper 42 brouwdagen. Vanuit een louter economische logica is die onderbenutting onzinnig.

Het proces vooraleer het flesje te koop is, duurt circa zestien weken. Broeder Benedict is de brouwmeester, brouwer Joris waakt over de kwaliteitszorg. De nieuwe digitale toepassing verbetert ook de logistiek: het voorraadbeheer is nu volledig geïntegreerd en geautomatiseerd. De voorbije jaren werd geïnvesteerd in een nieuwe bottelarij en de nagisting.

De digitalisering werd ontwikkeld door het Brugsebedrijf Duo. Het elektronische betaalsysteem is het werk van Ingenico ePayments.