Waregem, een stadje van 37.000 inwoners in het zuidoosten van de provincie West-Vlaanderen. Naast de jaarlijkse paardenkoers vooral bekend voor zijn voetbalploeg 'Essevee' Zulte Waregem, die vorig seizoen de Belgische beker in de wacht sleepte. Toch is het ook voor een sportief succesvolle en ambitieuze eersteklasser geen sinecure om de eindjes financieel aan elkaar te knopen.
...

Waregem, een stadje van 37.000 inwoners in het zuidoosten van de provincie West-Vlaanderen. Naast de jaarlijkse paardenkoers vooral bekend voor zijn voetbalploeg 'Essevee' Zulte Waregem, die vorig seizoen de Belgische beker in de wacht sleepte. Toch is het ook voor een sportief succesvolle en ambitieuze eersteklasser geen sinecure om de eindjes financieel aan elkaar te knopen.Toen Hendrik Deruyck iets meer dan een jaar geleden de zakelijke leiding op zich nam, wist de manager die tussen 2012 en 2016 aan het hoofd stond van de tapijtreus Balta, niet waar eerst kijken. De voetbalclub klokte zijn boekjaar 2015/2016 af met bijna drie miljoen euro verlies, bij een dalende omzet en een pak korte termijn schulden.Deruyck herschikte de schulden en zette, samen met algemeen manager Eddy Cordier, het mes in de kosten. Door de integratie van de soccerschool in de klassieke jeugdwerking werd het budget voor de jeugd teruggebracht van 1,2 miljoen tot 800.000 euro. "We stelden vast dat er weinig jeugd doorstroomt naar het eerste elftal. Dan is het niet verantwoord om daar bijna 10 procent van je budget aan te besteden", oordeelde Deruyck.De manager verminderde ook de loonkosten tot ongeveer 45 procent van het budget. Daarmee doet de club het in vergelijking met veel andere Belgische clubs heel goed, maar het blijft een zware last om dragen, vindt Deruyck: "Ter vergelijking: als CEO van Balta nam ik drastische maatregelen omdat de loonmassa 15 procent van de totale kosten benaderde."Ondanks de saneringsinspanningen die de kosten met anderhalf miljoen euro drukten, sluit Zulte Waregem zijn boekjaar 2016/2017 af met een operationeel verlies, zegt Deruyck. Dankzij enkele lucratieve transfers (Meïté, Lerager, Dalsgaard) en de rechtstreekse plaatsing voor de Europa League (goed voor 2 miljoen euro startgeld) wordt het nettoresultaat met zwarte inkt geschreven."Belgische clubs zijn zeer afhankelijk geworden van transfers, tv-geld, en de kwalificatie voor play off 1 en Europees voetbal", beseft Deruyck. "Een positief transfersaldo is een must, om te kunnen blijven investeren in een sterke ploeg. De Belgische competitie evolueert steeds meer naar een doorverkoopcompetitie."Maar de afhankelijkheid van transfers en Europees voetbal zorgen voor een grote onzekerheid en volatiliteit, en daar wenst Deruyck iets aan te doen. Zijn doel is meer recurrente inkomsten gte enereren. De verdere modernisering van het stadion moet daarvoor de hefboom worden. Er werden al eerder twee nieuwe koptribunes opgetrokken, en na de zomer start de club met de bouw van een viptribune aan de hoofdingang. Daarin komen onder meer een fan- en ticketshop, een restaurant/bistro, een feestzaal en elf skyboxen."De skyboxen zullen continu ter beschikking van de huurders staan, zodat ze er klanten kunnen ontmoeten en zaken doen", zegt Deruyck. "Op die manier willen we dat ons stadion een ontmoetingsplaats wordt voor zakenmensen en ondernemers, en niet enkel tijdens matchdagen."Tenslotte verwacht Zulte Waregem veel van zijn businessunit Ballroom, die werd opgericht om evenementen te organiseren en faciliteren in het stadion. Deruyck: "Een stadion dat 25 miljoen euro heeft gekost en dat maar één maal om de veertien dagen wordt gebruikt, dat is economisch waanzin. Daarom willen we meer randactiviteiten ontwikkelen. Ballroom moet allerlei evenementen mogelijk maken: babbyborrels, trouwpartijen, nieuwjaarsrecepties, netwerkmeetings, ontbijtsessies,..."Door meer inkomsten te puren uit die randactiviteiten hoopt Deruyck erin te slagen een financieel stabiel bedrijfsmodel neer te zetten: "We zijn optimistisch. Zulte Waregem heeft nu de juiste mensen op de juiste plaats. Een voetbalclub blijft in de eerste plaats een onderneming. Het doel moet zijn om break-even te draaien in je kernactiviteit. En dan heb ik het niet alleen over het voetbal, maar ook over alle activiteiten errond. Als je alleen op de activiteit op het veld zou inzetten, ga je failliet als het sportief even tegen zit."