De Gentenaar Christian Stas de Richelle (50) staat sinds begin dit jaar aan het roer van de auto-afdeling van Beherman Groep. Hij startte er in 2009 als financieel directeur, midden in een van de hevigste recessies in de autosector. Beherman verdeelde toen al dertig jaar Saab in België. Het Zweedse automerk begon te zwalpen en ging failliet. "Dat aanslepende faillissement was een lastige periode", herinnert Christian Stas de Richelle zich. "We konden toen moeilijk zeggen dat we niet langer in de doorstart geloofden. Maar Saab is voor ons een uitdovende activiteit."
...

De Gentenaar Christian Stas de Richelle (50) staat sinds begin dit jaar aan het roer van de auto-afdeling van Beherman Groep. Hij startte er in 2009 als financieel directeur, midden in een van de hevigste recessies in de autosector. Beherman verdeelde toen al dertig jaar Saab in België. Het Zweedse automerk begon te zwalpen en ging failliet. "Dat aanslepende faillissement was een lastige periode", herinnert Christian Stas de Richelle zich. "We konden toen moeilijk zeggen dat we niet langer in de doorstart geloofden. Maar Saab is voor ons een uitdovende activiteit."Beherman levert nog wisselstukken in de Benelux en in Frankrijk. Eigenaars van een Saab kunnen nog terecht bij een netwerk van dealers voor onderhoud en herstellingen. "Maar jaarlijks verdwijnt zowat een vijfde van het Saab-wagenpark. Eigenaars zullen geen grote herstellingen meer laten doen", weet Christian Stas de Richelle. Het leidde tot een herstructurering bij de onderneming, waardoor 40 banen verdwenen. Die herstructurering werd deels gefinancierd via de verkoop van vastgoed dat verbonden is aan de Saab-activiteiten, zoals garages en de logistieke diensten in het hoofdkantoor in Bornem.Beherman mikt vol goede moed op Mitsubishi, dat een wereldwijde productie van 1 miljoen wagens heeft. De eerste contacten dateren uit het recessiejaar 2009. Sinds 2012 is Beherman de verdeler het Japanse merk in België en Luxemburg. Mitsubishi besliste zijn distributie in Europa aan onafhankelijke verdelers toe te vertrouwen. De Japanse groep maakte verlies in Europa. Het zou zich concentreren op de BRIC-landen.Op basis van de volumeverkoop lijkt dat een slechte keuze. De verkoop van de personenwagens van Mitsubishi in België daalde van 4747 wagens in 2011 naar 2169 in 2016, volgens cijfers van Febiac. "Het volume is inderdaad gedaald", bevestigt Christian Stas de Richelle. "Maar de verkoop was de voorbije jaren zeer sterk volumegedreven. Wij vinden rendabiliteit veel belangrijker." Het filiaal nv Beherman Motors, dat de Mitsubishi's verkoopt, haalde in 2015 een omzet van 82 miljoen euro en een bedrijfsresultaat van 3,7 miljoen euro. In 2012 was die omzet nog duidelijk hoger, met 97 miljoen euro, maar Beherman Motors boekte toen wel een bedrijfsverlies van ruim drie kwart miljoen euro. "Ook voor 2016 zijn we zeer tevreden. De cijfers zullen in dezelfde lijn liggen als die van 2015."Toch zit Beherman niet op rozen. Er is nog veel verbetering mogelijk bij Mitsubishi, onder meer op de professionele leasemarkt. Christian Stas de Richelle: "We verkopen maximaal 15 procent van onze wagens in dat segment. Als je de bredere markt, ook die van de zelfstandige professionele gebruikers erbij telt, kom je aan de helft van onze verkopers. Dat zijn bijvoorbeeld tuinmannen, loodgieters en dierenartsen. De premiummerken hebben echt een monopolie op die markt. Als een manager kan kiezen tussen een BMW en een Mitsubishi, zal hij toch eerder opteren voor een BMW. Mitsubishi staat bekend als een heel betrouwbaar merk, maar we zijn minder aantrekkelijk dan de Duitse premiummerken."Daarbij komt ook nog dat de onderneming "te veel in dezelfde vijver vist. We hebben zeer loyale klanten, die al twintig tot dertig jaar een Mitsubishi kopen. Maar het winnen van nieuwe klanten is voor ons veel moeilijker", geeft Christian Stas de Richelle toe.Beherman wil ook zijn dealernetwerk verbeteren. De onderneming werkt met 80 dealers, van wie 40 externe agenten. "Er zijn nog enkele gaten in ons netwerk, bijvoorbeeld Antwerpen en Brussel. Maar moeten we echt 80 dealers hebben?", vraagt Christian Stas de Richelle. "We gaan meer naar andere dealers. We willen duurdere wagens verkopen, we schuiven als merk op in de richting van de premiummerken. De plug-inhybride van Outlander, PHEV, kost 50.000 euro. Dat lokt klanten van premiumwagens. We zullen dan ook vragen aan onze dealers dat ze investeren in betere toonzalen. Ze moeten beantwoorden aan bepaalde standaarden van Beherman."Het Japanse Nissan is de belangrijkste aandeelhouder bij Mitsubishi. Na een kapitaalverhoging van 2 miljard dollar verwierf die groep 34 procent van de aandelen. Mitsubishi behoudt zijn identiteit en zijn merkenbeleid, maar er komt een gezamenlijk aankoopbeleid, en doen ook onderzoek en ontwikkeling samen. Mogelijk worden de wagens van Mitsubishi ook deels in de fabrieken van Nissan geassembleerd. "Maar Osama Masuko, de CEO van de autogroep, heeft ons nog eens op het hart gedrukt dat er niets verandert in de distributie. 'Jullie zijn lid van de familie. En dat zal zo blijven', liet hij ons weten."Voor Beherman, een familiebedrijf van de derde generatie, is Mitsubishi het zoveelste automerk in een lange rij. In de jaren tachtig en negentig voerde het, ook toen met Jacques Beherman (74) als gedelegeerd bestuurder, onder meer Bentley, Land Rover, Mazda, Range Rover en Rolls Royce in. Die contracten stopten, vooral omdat de autoproducenten de distributie in eigen handen namen.