"2015 was een bewogen jaar. We leven in een turbulente wereld. Ook de zuivelmarkt wordt daardoor beïnvloed." Zo stak Eddy de Mûelenaere, de CEO van Milcobel, deze voormiddag van wal tijdens de algemene vergadering van de coöperatieleden van Milcobel. Milcobel is de grootste melkverwerker en zuivelcoöperatie van het land.
...

"2015 was een bewogen jaar. We leven in een turbulente wereld. Ook de zuivelmarkt wordt daardoor beïnvloed." Zo stak Eddy de Mûelenaere, de CEO van Milcobel, deze voormiddag van wal tijdens de algemene vergadering van de coöperatieleden van Milcobel. Milcobel is de grootste melkverwerker en zuivelcoöperatie van het land.De nettowinst van de groep daalde van 2,2 miljoen naar 1,6 miljoen euro. De 2687 melkveehouders-coöperanten krijgen daardoor toch nog een dividend van 1,5 miljoen euro uitbetaald. Daarvoor hadden ze al een nabetaling van 6 miljoen euro ontvangen. Het betekent wel dat de reserves van de onderneming nauwelijks worden aangedikt.De omzet daalde van 1,02 miljard euro naar 965 miljoen euro, terwijl de melkaanvoer steeg met 4,5 procent tot 1,225 miljard liter. De omzetdaling is vooral het gevolg van de lagere melkprijzen. Dat vertaalt zich ook in de balanspost grond- en hulpstoffen. Die staat hoofdzakelijk voor de aanvoer van melk en daalde met 54 miljoen naar 692 miljoen euro. De uitbetaalde melkprijs voor de boeren zakte met ruim een vijfde, naar 28,91 euro voor 100 liter. "En de melkprijzen bleven dalen tot in juni", zucht Eddy de Mûelenaere. "Laten we het maar duidelijk stellen: er is overaanbod aan melk in Europa." Ook de Belgische melkboeren dragen daartoe bij, want het voorbije halfjaar groeide de aanvoer nog eens met een vijfde. Enkel Ierland doet nog slechter. "De vooruitzichten zijn niet rooskleurig, maar er zijn toch tekenen van verbetering", zegt De Mûelenaere. "Sommigen noemen het een pril herstel. De echte productiepiek lijkt wat over. Er is vraag op korte termijn, omdat sommige kopers geloven dat de bodem nu echt wel bereikt is. Maar we willen realistisch blijven: structureel lijkt er nog niets veranderd. Het herstel zou niet duurzaam kunnen blijken."De structurele uitdagingen zijn bekend. Door het wegvallen van de quotaregeling is er een overaanbod op de Europese melkmarkt. De Russische boycot van Europese landbouwproducten had zware gevolgen voor de internationale zuivelprijzen. En er is de sterk gedaalde vraag uit China, na enkele jaren van aanzienlijke groei.Milcobel haalde vorig jaar nog vrij behoorlijke cijfers. Het zag zijn bedrijfsresultaat stijgen van 8,6 naar 9,7 miljoen euro. FrieslandCampina, het nummer twee van de Belgische zuivelmarkt, boekte vorig jaar een negatief bedrijfsresultaat van 7,5 miljoen euro. Dat goede resultaat dankte Milcobel onder meer aan Ysco, de divisie roomijs. 93 procent van de productie zijn huismerken van de grote warenhuisketens in Europa. De afdeling had een recordjaar: de volumes groeiden met een achtste tot 174 miljoen liter roomijs. De omzet steeg zelfs met bijna 15 procent. De Franse markt blijft de belangrijkste. Die groeide vorig jaar door "de extreem warme zomer in Zuid-Europa". Ook Duitsland wordt steeds belangrijker, het land is nu de tweede omzetmaker voor Ysco. De omzet bij de oosterburen klom met de helft, vooral door nieuwe contracten met de grootgrutters Edeka en Rewe. Al dat moois uit roomijs maakte dat de divisie vorig jaar maar liefst 27 procent van de geconsolideerde omzet in het laatje bracht (256 miljoen euro).Maar Milcobel ziet donderwolken opdoemen. De vraag is of het recordjaar kan worden geëvenaard. Alarmerend is dat de discounter Lidl, de grootste klant van Ysco, een roomijsfabriek bouwt in de buurt van Aken. Lidl zal zijn winkels vanaf 2017 zelf van roomijs voorzien. "Dat zal leiden tot eventueel volumeverlies en ongetwijfeld een tijdelijke overcapaciteit op de markt", staat in het jaarverslag van Milcobel.Ook in consumptiekaas, met het merk Brugge als absolute trekker, ging de onderneming erop vooruit. De prijzen van industriële kaas daarentegen stonden onder druk. In Moorslede heeft Milcobel een van de grootste mozzarellafabrieken van Europa. Het levert diverse internationale voedingsproducenten. "Met de opbrengst konden we nog net de melkprijs betalen", zegt De Mûelenaere. Milcobel gaat bijzonder agressief naar de markt, met vorig jaar een productietoename van 40 procent. Dat offensief is nog niet gedaan. "We willen een kwart meer industriële kaas verkopen via prospectie op nieuwe markten, ondanks de lagere marktprijzen."Het is een kernelement in de strategie van Milcobel sinds enkele jaren: producten met meer toegevoegde waarde maken, weg van de gewone consumptiemelk. De Mûelenaere: "De valorisatie van dat type melk blijft laag. Het overaanbod en de grote macht van de winkelketens dragen niet bij tot een verbetering. Vrijwillige acties verbeteren slechts een beetje de marges voor de melkveehouders."De Mûelenaere blijft dus voorzichtig met de vooruitzichten in de melkmarkt. "Er blijft veel te veel melk op de markt, en dat drukt zwaar op de prijs van zuivelproducten." Er blijven ook te grote voorraden, en het zal een tijd duren eer die zijn weggewerkt. En zelfs als de lucht opklaart, zullen de melkveehouders dat niet meteen in hun portemonnee voelen. "De uitgekeerde melkprijs is nog hoger dan de waarde van de producten en zal bij een stijging van de markt omgekeerd achteroplopen."