De eerste zelfrijdende vrachtwagen van Katoen Natie in Singapore moet in september operationeel zijn en wordt dan drie maanden getest, bevestigt Koen Cardon, de CEO van Katoen Natie Singapore. Als dat goed gaat, worden tegen juli 2018 twaalf vrachtwagens uitgerust met de nieuwe technologie. Ook elders in de wereld, onder meer in Europa, zijn de experimenten van verscheidene bedrijven met zelfrijdende vrachtwagens vergevorderd.
...

De eerste zelfrijdende vrachtwagen van Katoen Natie in Singapore moet in september operationeel zijn en wordt dan drie maanden getest, bevestigt Koen Cardon, de CEO van Katoen Natie Singapore. Als dat goed gaat, worden tegen juli 2018 twaalf vrachtwagens uitgerust met de nieuwe technologie. Ook elders in de wereld, onder meer in Europa, zijn de experimenten van verscheidene bedrijven met zelfrijdende vrachtwagens vergevorderd.Er zijn drie fases in het ontwikkelingsproject van Katoen Natie Singapore. Bij elke fase worden de omgeving en dus de benodigde technologie moeilijker. Fase één van het project is twaalf trucks doen rijden binnen de besloten ruimte van een petrochemiebedrijf, dat als eerste klant toehapte om de zelfrijdende vrachtwagens te gebruiken. "In die fase rijden de trucks op basis van transponders die in de grond zijn geboord", zegt Koen Cardon, die maandag de openingslezing gaf aan een vijftiental Belgische start-ups die deelnemen aan de missie van netwerkorganisatie Startups.be in de Zuidoost-Aziatische stadsstaat.In de tweede fase worden de transponders vervangen door een gps-systeem om de zelfrijdende vrachtwagens te doen rijden op een industrieterrein, een omgeving waar relatief weinig interactie is - geen voetgangers bijvoorbeeld. De derde en de moeilijkste fase is dan de openbare weg buiten zo'n industrieterrein. Katoen Natie is de gangmaker van het project en werkte voor het marktonderzoek samen met Singapore Management University, maar het ontwikkelt de technologie voor de zelfrijdende vrachtwagens niet zelf. Het werkt daarvoor samen met het Nederlandse VDL groep. "Ze zijn bezig zijn met een innovation centre in Singapore en ze zijn hier heel ambitieus", zegt de CEO van Katoen Natie Singapore. "En VDL heeft al soortgelijke projecten gedaan in Europa."Een andere cruciale partner is de Singaporese overheid, die onder meer moet zorgen dat de wetgeving in orde komt. Katoen Natie krijgt ook subsidies omdat de overheid zeven hubs heeft gekozen waarrond het wil innoveren. Logistiek is er daar één van. Volgens Cardon heeft de overheid vier projecten voor zelfsturende voertuigen: een zelfsturende auto, een bus, het project van Katoen Natie en, uiteindelijk alle transport binnen de haven zelfsturend maken. "Het is mooi dat Katoen Natie er als enige buitenlander bij betrokken is", zegt Cardon.Voor bedrijven kunnen zelfsturende vrachtwagens een aanzienlijke besparing betekenen, rekent Koen Cardon voor. "Om twaalf vrachtwagens 24 uur per dag en zeven dagen per week te doen draaien, heb je vier teams nodig en dat betekent 48 chauffeurs. Ze zullen niet allemaal wegvallen, maar er komt toch een serieuze reductie in het aantal chauffeurs. Vrachtwagenchauffeurs zijn vrijwel niet te vinden in Singapore. De meesten zijn vijftigplussers en jongeren willen geen chauffeur meer zijn. Daardoor krijg je buitenlandse chauffeurs, en dat wil de overheid beperken. We moeten naar een systeem waarbij het transport driverless wordt."Als het in Singapore lukt met de zelfrijdende trucks, volgt Antwerpen dan? Koen Cardon is voorzichtig: "Eerst maar even Singapore op poten zetten. We moeten voorzichtig zijn dat we niet te veel complexiteit creëren." De CEO legt uit dat het project niet zomaar elders te kopiëren valt. "In Antwerpen spelen andere factoren een rol. Alleen al de weersomstandigheden zijn anders, sneeuw bijvoorbeeld. Je hebt er ook een andere samenwerking met de vakbonden. In elk land spelen andere zaken een rol, maar de basis is de technologie en Singapore is de juiste plaats om die op poten te zetten."