De jongste innovatie is papier dat plat blijft liggen als je een bladzijde omslaat. "Boeken en documenten blijven zo vanzelf mooi open liggen. Je hebt dus een hand minder nodig bij het lezen", zegt Esmeralda Peleman (44), CEO voor België, Europa en Zuid-Amerika.
...

De jongste innovatie is papier dat plat blijft liggen als je een bladzijde omslaat. "Boeken en documenten blijven zo vanzelf mooi open liggen. Je hebt dus een hand minder nodig bij het lezen", zegt Esmeralda Peleman (44), CEO voor België, Europa en Zuid-Amerika. In de productiehallen van Peleman Industries draait de nieuwste uitvinding op volle toeren. Het lijkt ogenschijnlijk weinig bijzonder: door een machine glijden papieren bladeren, ze worden één voor één geplooid. Toch wordt die machine een van de groeimotoren voor het familiebedrijf uit Puurs. "Jaarlijks investeren wij 5 tot 7 procent van onze omzet in onderzoek en ontwikkeling", vervolgt Esmeralda Peleman. "Onze markt verandert zeer snel, zeker door de digitalisering. We moeten continu vernieuwen." Aan de gloednieuwe machine werd jaren gesleuteld. Peleman Industries verwierf drie jaar geleden een patent. Deze zomer werd de nieuwigheid gelanceerd. Vpaper heet het nieuwste product. Peleman Industries verkoopt zowel de machines die de bladeren bewerken, als het papier zelf. Vpaper maakt voorlopig geen 5 procent van de omzet uit, maar dat wordt naar verwachting meer. De onderneming uit Puurs werkt op het eerste gezicht in een sector die zware klappen krijgt: gedrukte documenten en boeken, goed voor bijna de helft van de omzet. Aan het einde van de jaren zeventig lanceerde oprichter Guido Peleman (74), de vader van Esmeralda, een bindsysteem voor documenten onder de merknaam Unibind. "Daarmee zijn we tot vandaag ook het meest bekend", zegt Esmeralda Peleman. De toepassingen zijn breed: kaften voor agenda's, losse covers waarin klanten zelf hun documenten verlijmen, of notaboeken waarvoor extra papier kan worden geleverd. "Voor bedrijven maken we ook specifieke inbindsystemen. Eén formaat, dat wordt gebruikt voor diverse types documenten. Bijvoorbeeld voor opleidingen, of gepersonaliseerde mappen voor congresgangers." Peleman Industries verkoopt ook de machines die dat type documenten maken. Belangrijke klanten zijn advocaten, boekhouders, consulenten en notarissen. "Beroepen die geregeld rapporten en verslagen inbinden. Zij factureren hun verslagen per gedrukte pagina. Daarop steunt hun zakenmodel." Ondanks de digitalisering en de trend naar papierloze kantoren krimpt die markt niet. "Uiteraard gooit de digitalisering alles overhoop. Er zijn ook almaar meer bedrijven waar geen printers meer staan. Uiteraard moet je niet onnodig printen, maar we zien dat het aantal geprinte pagina's blijft stijgen. Als iets echt belangrijk is, willen mensen nog altijd een papieren document. Er zijn daar overigens studies over. Inhoud op een computerscherm houdt twaalf seconden de aandacht. Op papier is dat twee minuten." De op een na belangrijkste omzetmaker zijn fotoboeken, nog zo'n niche die onder de digitalisering zou kunnen lijden. "Ook daar geldt hetzelfde verhaal. In het digitale tijdperk worden veel meer foto's genomen. Daarvan wordt slechts een fractie afgedrukt. Maar die enkele procenten afgedrukte foto's zijn er nog altijd meer dan in het verleden." Peleman Industries heeft printsystemen die foto's op kaften hechten. Tot 2010 was Apple een klant. Alle fotoboeken van Apple werden toen met de systemen van het bedrijf uit Puurs ingebonden. "Die samenwerking gebeurde vooral via ons filiaal in de Verenigde Staten, in de omgeving van Atlanta", vertelt Esmeralda Peleman. "In 2005 zocht Apple een partner voor zijn fotoboeken, iemand die de covers kon maken. Mijn zus Brigitte, CEO van het Amerikaanse filiaal, bewoog hemel en aarde voor dat contract." De overeenkomst met Apple eindigde toen het bedrijf overstapte naar vierkleurencovers. In België heeft Peleman Industries weinig klanten voor de fotoprints. De grootste markten zijn grote winkelketens in de Verenigde Staten en Duitsland. Walgreens in de Verenigde Staten bijvoorbeeld, met 10.000 winkels. "We gaan samen met de grote fotogroepen, zoals Canon, Epson, Fuji, Kodak, naar de winkels. Waarom doen we dat samen? De marges op fotoprints zijn laag. De toegevoegde waarde van een foto in combinatie met een fotoboek creëert extra marges. De klanten laten hun fotoboek maken en printen. Ondertussen gaan ze winkelen." De fotoboeken worden ook met Vpaper aangeboden. Peleman Industries is in de hele wereld actief, via 200 distributeurs in 120 landen. De grootste omzetmakers zijn de Verenigde Staten, Frankrijk, Duitsland en Rusland. "In dat laatste land werken de overheden nog veel met papier. De digitalisering is er minder ver gevorderd dan in West-Europa." De onderneming heeft geen last van de zwakke roebel. "Onze klanten betalen in euro. Het risico van wisselkoersverschillen ligt bij hen." Illegale kopieerders vormden de voorbije jaren wel een probleem, zeker in China. "We hebben dat eerst bestreden via Chinese rechtbanken. Lokale rechtszaken win je, maar op hoger niveau bijt je in het zand. We zijn gestopt met de rechtszaken. We hebben commercieel teruggevochten, met kortingen. Zo konden we markten heroveren in het Midden-Oosten en Zuid-Amerika, waar de Chinese kopieën te koop waren. Ook in China blijven we aanwezig. Is die markt een succes? Nee. Maar we moeten er wel zijn, zo niet geven we onze Chinese concurrenten vrij spel." In China produceert Peleman Industries bovendien spuitgietonderdelen. Daarnaast is er productie in Nederland en Tsjechië. Maar de belangrijkste fabriek is die in Puurs. "In de Verenigde Staten assembleren we vanuit Europa ingevoerde half afgewerkte producten. En we doen de afwerking van de covers. Maar als we een tweede fabriek bouwen, zal het daar zijn. We willen kort bij de markt zitten. Je hebt de lange levertermijnen vanuit Europa. De eerste stappen voor bijkomende productie zijn al gedaan."