Dat Elia de macht grijpt bij 50 Hertz maakte niet echt deel uit van een uitgestippeld plan. De operatie werd op gang getrokken doordat IFM Investors, het Australische investeringsfonds waarmee Elia acht jaar geleden 50 Hertz kocht, bekendmaakte dat het 20 procent van zijn aandelen wilde verkopen.

"De nationaliteit van de koper, het Chinese State Grid dat eerder al probeerde een participatie in Eandis te nemen, speelde daarbij geen rol", benadrukte Chris Peeters, de CEO van Elia.

Groeiende markt, hogere winsten

Door de volledige controle te verwerven, hoopt Elia wel te kunnen profiteren van een groeiende markt met hogere winsten. Door de EnergieWende, de Duitse uitstap uit kernenergie, en de verwachte afbouw van het steen- en bruinkoolpark bij onze oosterburen, is er behoefte aan grote elektriciteitssnelwegen om de energie van de windmolenparken in de Noord- en de Oostzee naar de industriële centra in Beieren en het Ruhrgebied te krijgen. Dat betekent dat 50 Hertz zwaar moet investeren.

Net als Elia in België, krijgt het een vergoeding op het kapitaal. Dankzij de nieuwe investeringen stijgen de activa, en dus ook op termijn de vergoeding. Bovendien is er een extra rendement, doordat de regulatoren willen dat 50 Hertz, en de drie andere Duitse netbeheerders, hun infrastructuur snel genoeg bouwen.

Momenteel moeten soms windparken worden afgeschakeld bij gebrek aan capaciteit om de energie af te voeren. "Dat maakt dat het rendement in Duitsland momenteel attractiever is dan in België, " vindt Peeters.

Breed profiel

Door de overname stijgt Elia een plaatsje in de ranglijst van grootste netwerkbedrijven van de zesde naar de vijfde plaats. Toch was schaalgrootte geen argument, legt Peeters uit.

"Wij mikken op groei van kennis, op reputatie. Er wordt veel meer aan ons gerefereerd dan aan andere, grotere netbeheerders, precies omdat we een uiterst breed profiel hebben. In Duitsland integreren we hernieuwbare energie in het energiesysteem in een relatief dunbevolkt gebied, terwijl we in België met een dichtbevolkt gebied zitten, dat als draaischijf kan dienen voor de Centraal-West-Europese markt."

Elia investeert de komende vijf jaar 2,5 miljard euro in België en 3,3 miljard in Duitsland. Hoewel Elia en 50 Hertz nog grotere sommen in de diverse projecten staken, is het de grootste operatie om aandelen te verwerven tot nu toe. Bij de overname in 2010 werd op het Duitse bedrijf immers een waarde gekleefd van 810 miljoen euro.

Geen geld op tafel

De investering in het 20 procentbelang betaalt Elia via de uitgifte van 70 procent hybride leningen en 30 procent obligatieleningen. Na afloop van de operatie, wellicht in het tweede kwartaal, zal Elia de dochter volledig kunnen consolideren.

Dat ze geen geld op tafel moesten leggen, maakte de overname wellicht makkelijker verteerbaar voor de gemeentelijke aandeelhouders. Die krijgen traditioneel het verwijt risico-avers te zijn en vooral te kijken naar het dividend. "Wij hebben de raad van bestuur een puur businessvoorstel voorgelegd en daar de goedkeuring voor gekregen", meldt Peeters.

De CEO sluit nieuwe overnames niet uit. "Wij zijn een ambitieus bedrijf, al voeg ik er dadelijk aan toe dat er geen concrete projecten op tafel liggen."