Het heeft heel lang geduurd, maar deze voormiddag was het eindelijk zover. Voor de eerste keer liet Audi Brussels buitenstaanders toe voor een bezoek aan de fabriek. Die bouwt sinds vorige herfst de Audi e-tron, de eerste volledig elektrische SUV. Op de binnenparking staan al honderden modellen voor klanten.
...

Het heeft heel lang geduurd, maar deze voormiddag was het eindelijk zover. Voor de eerste keer liet Audi Brussels buitenstaanders toe voor een bezoek aan de fabriek. Die bouwt sinds vorige herfst de Audi e-tron, de eerste volledig elektrische SUV. Op de binnenparking staan al honderden modellen voor klanten.Voor de fabrieksdirecteur, Patrick Danau, is het een gedroomd afscheid. Eind maart gaat de 63-jarige Vlaming met pensioen. "Dit is mijn baby. Ik zal het uiteraard moeilijk kunnen loslaten, maar op een bepaald moment moet je de fakkel doorgeven. Ik heb 41 jaar lang in de Volkswagen-groep gewerkt. In deze fabriek ben ik begonnen, en via deze fabriek heb ik mogen groeien in de groep." Patrick Danau werkte onder meer in Duitsland, Spanje en Zuid-Afrika, en de voorbije jaren opnieuw als fabrieksdirecteur bij Audi Brussels."Zijn elektrische wagens de toekomst? Dat weten we nog niet. Maar Tesla heeft ons wel wakkergeschud. Het is via de Amerikaanse producent van elektrische wagens dat wij deze fabriek hier hebben kunnen zetten. Wij bouwen nu volop de ervaring uit van hoe je batterijen voor elektrische wagens maakt, en hoe je die wagens assembleert. Onze concurrenten moeten dat allemaal nog leren."De opvolger van Patrick Danau is de Duitser Volker Germann. Hij verwacht dat de fabriek over twee tot drie maanden op kruissnelheid draait. De e-tron verkoopt goed. Bovendien zal Audi Brussels over enkele maanden ook een sportieve coupé-variant van de e-tron bouwen. Dan zou op termijn ook de inschakeling van een derde werkploeg mogelijk worden. Maar een bevestiging is er nog niet. Vandaag werkt de onderneming met 3500 werknemers in een tweeploegenstelsel, de tijdelijke mensen inbegrepen. Een derde ploeg zou bijkomende tewerkstelling betekenen.De rondleiding deze voormiddag toonde wat een huzarenstukje de ombouw van de fabriek de voorbije jaren was. Audi Brussels bouwde van 2010 tot vorig jaar 909.000 Audi A1-wagens. De voorbije jaren werd op hetzelfde moment een volledig nieuwe fabriek binnen de bestaande muren gebouwd. Want de e-tron is niet enkel anders omdat hij elektrisch is. De Audi A1 woog circa 1 ton, de e-tron ruim 2,5 ton. De wagen wordt boven de assemblagelijnen getild en rondgedragen. Dat gebeurt op 5 ton zware hangsystemen. Alles samen werd voor 7500 ton staal in de nieuwe fabriek geplaatst (de Eiffeltoren bevat 7300 ton staal). Ruim 1200 zware heipilaren werden tot 50 meter diep in de grond gestampt, opdat de vloer en het gebouw voldoende stevig zouden zijn. Zo niet zouden de boven de assemblagelijnen draaiende e-tron-wagens het gebouw in elkaar doen storten.Uiteraard maakt ook de batterijafdeling de assemblagefabriek helemaal anders dan een gewone autofabriek. De modules van de batterijen worden geleverd door de Zuid-Koreanen LG Chem, en later ook Samsung. De batterij weegt liefst 700 kilo, is 2,3 meter lang en 1,6 meter breed.De batterij heeft 400 volt en bestaat uit 36 modules. In speciale werkkledij en met beschermbrillen voeren de medewerkers allerlei handelingen uit, ook vaak ondersteund door computergestuurde metingen. Het lijkt nog maar heel weinig op een klassieke assemblage. Veertig zelfrijdende wagentjes voeren de batterijen en delen van de voor- en achterassen aan. Die delen van de wagen worden vervolgens een verdieping hoger getild, waar het arbeidsintensieve assemblagewerk (zoals de binnenbekleding) begint."We hebben dit samen gemaakt, met een hele ploeg", beseft Patrick Danau, die einde maart met pensioen gaat. "Die Mannschaft heeft het gedaan. Dit is een gloednieuwe fabriek, voor de volgende jaren."Danau zal nog iets niet graag loslaten. Hij rijdt met een Audi e-tron, maar het is een bedrijfswagen. "Een uitstekende wagen. Ook die zal ik niet graag teruggeven, wanneer ik vertrek. De kans is groot dat ik er me zelf één aanschaf", besluit de Gentenaar.