Het bruine bier Monte Cristo is het eerste nieuwe bier van Brouwerij Bosteels in zeventien jaar. Er is vijf jaar aan gewerkt. De brouwerij is bekend van de merken Deus, Kwak en Karmeliet. Het nieuwe bier heeft goede genen meegekregen, oordeelt de voormalig gedelegeerd bestuurder Antoine Bosteels enthousiast. "Wij creëren altijd bier dat we zelf graag lusten. We vertrekken niet vanuit verkoopdoelstellingen. Het bier is onze meester."

Monte Cristo heeft een bijzondere smaak. Het bier, dat elf weken rijpt op eiken vaten, bevat vanille- en notenaroma's. Bovendien is er sherry bijgevoegd. Merkwaardig genoeg komen de aroma's nog beter tot hun recht als het bier al een tijdje in het glas zit. Dat glas is overigens bijzonder klein voor een bier dat verkocht wordt in flesjes van 33 centiliter. Het is de bedoeling dat de consument tot drie keer toe het glas bijvult. De winkelprijs bedraagt 2,5 tot 3 euro per flesje.

"Het is een heel bijzonder bier", vindt Jean-Louis Van de Perre, de voorzitter van de Belgische Brouwersvereniging. "Dit bier zet de biermarkt op stelten."

"Zo zou ik het niet stellen", vindt Antoine Bosteels. "Maar het klopt dat dit bier, ondanks zijn 12,5 procent alcoholgehalte, licht en speels in de mond moet blijven. Het mag niet te zwaar overkomen. Je kan het zowel als aperitief drinken als bij het einde van de maaltijd."

AB InBev

Bij de voorstelling wees niets erop dat Brouwerij Bosteels een volle dochter is van AB InBev. In september 2016 betaalde de groep 210 miljoen euro voor de brouwerij uit Buggenhout. Het moederbedrijf bemoeit zich niet met het brouwproces. "Grote brouwers staan voor efficiëntie en kosten besparen. Maar bij ons is er totaal geen inmenging in de kwaliteit of de productie. Wij kiezen bijvoorbeeld zelf onze mout- en hopsoorten", stelt Bosteels.

"Onze eigenaar was niet op de hoogte van de persontmoeting. Dit gebeurt allemaal los van AB InBev", gaat de voormalig gedelegeerd bestuurder verder. "Wij zijn volledig onze eigen gang gegaan. AB InBev heeft dit niet gestuurd. In België zullen we het nieuwe bier via zijn distributiekanalen verkopen. Dat lijkt me logisch. Maar in het buitenland zullen we het bier misschien via andere kanalen verkopen."

ZX Ventures

Na de overname door AB InBev belandde Brouwerij Bosteels bij de afdeling ZX Ventures. Dat is een verzameling met onder meer ambachtelijke brouwerijen, maar ook starters in nieuwe technologieën of specialisten in het ontleden van sociale media. Die bedrijven krijgen een grote autonomie.

Maar AB InBev investeert ook sterk in Brouwerij Bosteels (zie tabel). De capaciteit ging naar 300.000 hectoliter, bijna een verdubbeling.

Frankrijk is de grootste afzetmarkt, goed voor iets meer dan 30 procent van de verkoop. Daarmee doen de zuiderburen iets beter dan België. In Frankrijk worden de bieren voortaan verkocht via het verkoopnetwerk van AB InBev, dat 160 verkopers heeft. Dat gaf de verkoop vleugels. Voor de overname werkte Brouwerij Bosteels met een verdeler in Noord-Frankrijk, met vier mensen.

Nederland is goed voor een vijfde van de verkoop. "We verkopen in vijftig landen", duidt CEO Michaël Hoppenbrouwers. "Ook de Verenigde Staten, Rusland, Italië en Spanje zijn belangrijk. Maar in veel landen blijven we werken met onze bestaande distributeurs. In de Verenigde Staten spreken we bijvoorbeeld over een volume van 5000 hectoliter. Als we daar via AB InBev zouden werken, zouden we verdrinken in hun aanbod." AB InBev is de marktleider in de Verenigde Staten, waar het vorig jaar 101 hectoliter verkocht. Dat was goed voor 42 procent marktaandeel in volume.