BMW zaaide de voorbije maanden twijfel over zijn elektrische plannen. De onderneming had ooit jaren voorsprong, met de lancering van de i3 in 2013. Daarna werd het stiller. "Wij kondigen niet aan, wij werken eraan", werd vandaag veelvoudig onderstreept.

BMW opende officieel zijn technologiecentrum voor autobatterijen. Het bevindt zich in de bakermat München en er werken 200 mensen. Het vergde een investering van 200 miljoen euro. CEO Oliver Zipse beklemtoonde daarbij de voortrekkersrol van de Beiers. "Beieren en hightech horen samen. Wij werken hier aan batterijtechnologie van de volgende generatie. Duurzame mobiliteit staat vooraan in onze samenleving. BMW onderschrijft dan ook ten volle het klimaatakkoord van Parijs. Ik heb volop vertrouwen in de toekomst van BMW. Er zullen veel aandrijftechnologieën zijn. Elektriciteit is er één van. Maar vandaag is elektriciteit in Duitsland de belangrijkste. En BMW blijft een voorloper in die technologie. Al in 2013 lanceerden we de BMW i3. Die overtuigt nog altijd. We zijn de marktleider in Duitsland sinds 2016 en dat zullen we ook blijven. We hebben dubbel zoveel marktaandeel als het nummer twee. 7 procent van onze verkoop is elektrisch."

Elektrisch offensief

BMW doet onderzoek naar autobatterijtechnologie sinds 2008. "Het batterijencentrum is de volgende stap", vervolgt Zipse. Maar het 'E-offensief' van BMW moet nog volop beginnen. "In 2020 is een kwart van de verkochte nieuwe wagens in Europa hybride of elektrisch", zegt Zipse. "In 2030 zal de helft van onze nieuwe wagens in Europa hybride of elektrisch zijn."

Indirect zinspeelde de CEO ook op de komst van Tesla naar Duitsland. De Amerikaanse autoproducent van elektrische wagens plant een fabriek nabij Berlijn. "Wij maken al batterijsystemen in Duitsland, de Verenigde Staten, en China", zegt Oliver Zipse. "Daarom ook komen steeds meer concurrenten naar Duitsland. Ze weten dat ons land de kennis bezit voor de productie van heel complexe wagens."

Heilige Drievuldigheid

Ook de Beierse minister-president Markus Söder (CSU) woonde de opening bij. Hij trok voluit de regionale kaart, en noemde ook uitdrukkelijk de naam van Tesla. "Een grote concurrent gaat in Duitsland produceren. De timing kon niet beter zijn. Wij hebben geen fabriek nodig die Amerikaanse auto's in Duitsland wil verkopen. Nee, wij hebben Duitse autofabrieken nodig in Beieren. Maar tegelijk is het prachtig dat Elon Musk in Duitsland investeert. Het schudt de Duitse auto-industrie wakker. Die was de voorbije jaren te veel met zichzelf bezig, door de dieselaffaire. Daarom speelde ze niet snel genoeg in op nieuwe technologie. Dat doen we vandaag wel. Beieren, batterijen en BMW: dat klinkt als de nieuwe Heilige Drievuldigheid. De auto-industrie is de belangrijkste industrie in Beieren en in Duitsland. Een stabiele Duitse economie heeft alle belang bij een stabiele auto-industrie. Beieren is altijd een autoland geweest, en dat moet zo blijven. Maar wel via investeringen in nieuwere en groene technologie."

'Diesel blijft belangrijk'

BMW-CEO Oliver Zipse benadrukte nog een belangrijke overeenkomst van BMW en Tesla. "Tesla levert een goed bewijs dat de concurrentie gebeurt op basis van de totale beheersing en controle van een nieuwe technologie. Het enige wat we niet zelf maken, is de batterijcel. Wel, Tesla doet dat ook niet zelf." Herhaaldelijk werd benadrukt dat productie minder belangrijk is dan de ontwikkeling van de batterijtechnologie. En die doet BMW al jaren samen met hechte partners. De producenten van de batterijcellen zijn het Chinese CATL en het Zuid-Koreaanse Samsung. "Het debat gaat veel te veel over de productie", vindt Zipse. "Veel belangrijker is wat in die batterijen zit. En dat ontwikkelen en controleren wij samen met onze partners. De auto-industrie is in het algemeen overigens afhankelijk van heel veel onderdelen van heel veel toeleveraars."

De volgende jaren moet de efficiëntie van de elektrische wagen verder stijgen. "De energiedichtheid moet omhoog, en tegelijk moet de wagen zo licht mogelijk blijven, zodat de actieradius stijgt. Tegen 2030 willen we de actieradius verdubbelen. Dat moet met lichtere batterijen gebeuren."

Ten slotte gooide Oliver Zipse de dieselwagen geenszins op het autokerkhof. "Wij zien de dieselwagen niet verdwijnen. Er is geen sprake van een afbouw. We verkopen nog altijd een half miljoen diesels per jaar. Dat cijfer blijft stabiel. Diesel blijft een milieuvriendelijke technologie."