Het nieuwe gebouw zal volledig energieneutraal zijn en zou in de loop van het derde kwartaal van 2021 in gebruik worden genomen. Barry Callebaut is daarvoor een samenwerking aangegaan met de vastgoedgroep WDP en de stad Lokeren. WDP neemt de ontwikkeling van het centrum op zich, net als de volledige investering van 100 miljoen euro. De chocolademaker gaat in ruil een langetermijncontract aan voor de huur. Verdere financiële details van de "strategische samenwerking" worden niet bekendgemaakt. In totaal telt het centrum een oppervlakte van 60.000 vierkante meter. Het zal voor een groot deel geautomatiseerd zijn. Barry Callebaut gaat ervan uit dat de nieuwe site extra jobs zal opleveren, maar wil nog geen concrete aantallen noemen. In eerste instantie maken de 85 werknemers van het huidige Europese logistieke centrum in Aalst de overstap. Volgens Massimo Garavaglia, de directeur Europa, Midden-Oosten en Afrika van Barry Callebaut, was de keuze voor Lokeren als nieuwe hub een logische. "Ten eerste ligt het centrum in het midden van de driehoek Gent-Antwerpen-Brussel, waar de meeste van onze klanten zijn gelegen. Het is ook de ideale locatie om onze grootste fabrieken in Wieze en Halle te bevoorraden en er is een directe toegang naar de haven van Antwerpen voor export", zegt hij. Barry Callebaut ontstond in 1996 uit de fusie van het Belgische Callebaut en het Franse Cacao Barry. De hoofdzetel van de producent van bulkchocolade bevindt zich in het Zwitserse Zürich. In België telt het bedrijf 1.500 personeelsleden en vier productiesites: naast Wieze en Halle gaat het om Heule en Thimister. De site in Wieze is 's werelds grootste chocoladefabriek. Zijn vorige boekjaar sloot Barry Callebaut af met een omzet van 6,9 miljard Zwitserse frank. Het verkocht in die periode meer dan 2 miljoen ton chocolade. (Belga)