Michael Dell hoort in het rijtje thuis van belangrijke techondernemers Bill Gates, Steve Jobs en Mark Zuckerberg. Hij staat minder in het voetlicht dan de andere, onder meer omdat hij de media minder opzoekt. Maar de vijftiger heeft al zwaar zijn stempel gedrukt op de Amerikaanse techindustrie. In 1984 gaf hij zijn universitaire studies op om computeronderdelen en pc's te verkopen, eerst onder de naam PC's Limited en dan als Dell Inc.

De Texaan koos van bij de start voor een atypische verkoopstrategie. Een fabrikant van elektronica had er volgens hem veel bij te winnen rechtstreeks te verkopen en winkels en andere tussenpersonen links te laten liggen. Het bedrijf werd daardoor ook een pionier in het verkopen via internet, al in 1996 had Dell een webshop.

Een andere manier waarop Michael Dell zijn stempel heeft gedrukt op de Amerikaanse techsector is outsourcing. Dell was een van de eerste grote Amerikaanse hardwarefabrikanten die in de jaren negentig de productie in de Verenigde Staten grotendeels stopzette en naar Azië verhuisde. Daar pootte het geen eigen fabrieken neer, maar koos het voor Aziatische onderaannemers. Apple zou rond de eeuwwisseling het model van Dell volgen: zijn fabrieken sluiten en kiezen voor Aziatische onderaannemers.

Beursexit

Door die strategie groeide Dell eind de jaren negentig uit tot de grootste pc-verkoper ter wereld. Michael Dell zwaaide na twintig jaar in 2004 af als CEO van Dell. In 2007 moest hij echter terugkomen. Dell zag zowel zijn marktaandeel als zijn marges krimpen op de pc-markt, maar het bedrijf had bovenal de start van nieuwe groeisectoren gemist als mobiele toestellen en cloudcomputing. Maar ook hij kon niet snel het tij keren en moest met lede ogen aanzien hoe de beurskoers aftakelde. In 2013 besloot Michael Dell zijn bedrijf van de beurs te halen samen met het investeringsfonds Silver Lake Partners. De waarde van de deal was toen bijna 25 miljard dollar.

Zonder een notering op de beurs zou het bedrijf zijn handen meer vrij hebben en op de lange termijn kunnen investeren, was de uitleg van Michael Dell. Critici zeggen dat Michael Dell gewoon van de lage koers profiteerde om het bedrijf weer volledig in handen te krijgen. Sinds de beursexit is Dell een versnelling hoger geschakeld in een diversifiëring van zijn activiteiten. Dat is nodig, want de malaise op de pc-markt houdt aan.

Michael Dell kan niet anders dan zijn bedrijf omscholen van een eenvoudige pc-verkoper tot een producent van en dienstenleverancier voor IT-infrastructuur. Als de overname van EMC lukt, wordt Dell incontournable in zijn branche.

Het is nog onduidelijk wat de overname betekent voor het persoonlijke vermogen van Michael Dell. Het Amerikaanse zakentijdschrift Forbes schat de zakenman op 19,4 miljard dollar, maar dat is voor de overname. De samengesmolten techgigant wordt nu op 67 miljard dollar gewaardeerd, maar zal een pak schulden torsen.