"Winst is niet het doel"

"Het is zeker onze ambitie om de titel 'Best Managed Company' langer dan één jaar te mogen voeren", zegt Jean-Pierre Wuytack, CEO van Vandersanden Group. "We willen een voorbeeldbedrijf zijn naar onze eigen mensen en naar de buitenwereld op vlak van marktontwikkeling en innovatie. Eigenlijk proberen we op alle fronten zo goed mogelijk bezig te zijn. Daarvoor moet je investeren in mensen en middelen, niet kijken waar je kan bezuinigen of besparen. We zijn een goed winstgevend bedrijf, maar winst is niet het doel."

"Winst is niet het doel"

De familiale steenbakkerij uit Spouwen-Bilzen bouwt flink aan de toekomst. Vorig jaar nam Vandersanden Group vijf fabrieken over, wat het totaalaantal productie-eenheden op negen brengt, verspreid over België, Nederland en Duitsland. Het aantal werknemers groeide van 300 naar 650. "Maar hoe groot we ook zijn, we blijven één grote familie. Eind januari gaven we nog een bedrijfsfeest in Lommel voor meer dan 900 personen."

Krimpende markt

Overnames en innovatie zijn volgens Wuytack de enige twee opties voor de producent van gevelstenen en straatklinkers om op termijn niet te verdwijnen. "Onze sector groeit niet. Integendeel. 2008 was nog een topjaar, maar sinds de crisis van 2009 gaat het bergaf. In vergelijking met toen is de Europese markt een derde kleiner geworden. In België worden er nu 35% minder gevelstenen gemaakt, in Nederland 40% minder en in Groot-Brittannië tot zelfs 50% in 2012. Die evolutie valt niet te stoppen. Er is niet alleen de betonstop in Vlaanderen, er wordt ook kleiner gebouwd. Appartementen doen het goed, maar in een gebouw met 20 wooneenheden zitten misschien evenveel gevelstenen als in vier alleenstaande woningen. Veel kansen hebben we dus niet."

Delen

Winst is een middel om al onze duurzaamheidsdoelstellingen te verwezenlijken.

Focus op duurzaamheid

Die weinige kansen benut Vandersanden ten volle door de kaart te trekken van duurzaamheid. "Dat gaat van een uitstekende relatie met onze klanten en leveranciers, over milieu tot medewerkers. Ik denk dat we in de kijker lopen met de manier waarop wij duurzaamheid in de praktijk omzetten. We maken mooie winsten, maar dat is niet het doel. Het doel is om het goed te doen, en de winst is een middel om al onze duurzaamheidsdoelstellingen te verwezenlijken. Als je geen winst maakt, kun je geen zonnepanelen leggen of sociale initiatieven in binnen- en buitenland ondersteunen. Om een voorbeeld te geven: samen met andere ondernemers geven we de inwoners van een dorp in Oeganda nu twee jaar lang een basisinkomen om te kijken wat dat teweegbrengt. Ook dat zien we als een relevant doel."

"Winst is niet het doel"

Baksteenstrips als alternatief

Duurzaamheid drijft ook innovatie. Begin 2017 nam Vandersanden een start-up over in Maasmechelen, een producent van baksteenstrips. "De enige in zijn soort", zegt Wuytack. "We produceren er gevelsteenplakketjes van 2 cm dik in plaats van volle stenen die vijfmaal zo dik zijn. Zowel aan grondstoffen als aan energie betekent dat een gigantische besparing, zowel financieel als in CO2-uitstoot. Nu zijn we nog uniek, maar als je het mij vraagt, zijn over twintig jaar negen op de tien gevelsteenfabrieken vervangen door baksteenstripsfabrieken. Strips hebben dezelfde esthetiek en kwaliteit als volle gevelstenen en houden even goed het vocht buiten. Wel moeten we een psychologische klip nemen. Voor veel bouwheren, aannemers en ontwikkelaars geeft een stenen muur een meer solide gevoel. Terwijl het de binnenmuren zijn die zorgen voor stevigheid. Eigenlijk heeft de gevelsteen zijn functie verloren, maar tot vorig jaar bestond er geen alternatief. De volgende stap is robots bouwen die de strips tegen de woning verlijmen. We zijn volop bezig met de ontwikkeling van een 'robobrick'."

Wuytack: "Ik ben 63 jaar en de derde generatie van het familiebedrijf. Ik nam het roer over van mijn schoonvader. Maar het is een verkeerd uitgangspunt om ervan uit te gaan dat de volgende CEO per se uit eigen familie moet komen. Een familiebedrijf betekent dat het in handen is van de familie. Het moet geleid worden door de juiste persoon. Het zijn de mensen die het maken."

Benieuwd naar de verhalen van de andere Best Managed Companies? Ontdek ze in ons dossier.

Onze partners